De langste en snelste gletsjer ter wereld verliest een flink stuk ijs. Dit melden wetenschappers van het Alfred Wegener instituut. Het gaat om de Pine Island-gletsjer, waar al enkele jaren een scheur is te zien. De losgeraakte ijsberg is drie keer zo groot als het oppervlak van Amsterdam.

Over Antarctica

Antarctica is een continent met landijs. Op bepaalde punten glijdt het ijs de zee in. Dit wordt een gletsjer genoemd. Hoewel het landijs op bepaalde plekken vier kilometer dik is, zijn ijsplateaus veel dunner. Gemiddeld hebben ijsplateaus een dikte van 200 tot 1200 meter.

Op 14 oktober 2011 werd de scheur ontdekt door Amerikaanse wetenschappers. Op dat moment was de scheur 24 kilometer lang en 50 meter breed. Kort voor het opbreken was de scheur 28 kilometer lang en op het breedste punt 540 meter breed.

Computersimulaties
De wetenschappers gebruikten gegevens van de TerraSAR-X-satelliet in computersimulaties om de dynamiek van grote ijsmassa’s in kaart te brengen. “Gletsjers bewegen continu”, zegt professor Angelika Humbert, ijsonderzoeker van het Alfred Wegener instituut. “Ze hebben een geheel eigen stromingsdynamiek. Het ijs wordt blootgesteld aan allerlei spanningen. En daarnaast kalven ijsbergen af, een proces waar we nog niet veel over weten.”

Wist u dat…

…als het West-Antarctische ijsplateau zou smelten, dat het globale zeeniveau met 3,3 meter stijgt?

Klimaatverandering?
Het verlies van een stuk ijs is overigens een heel natuurlijk proces. Het is dus niet direct aan klimaatverandering te wijten. Toch denken de wetenschappers dat er een verband is tussen stijgende temperaturen en het losbreken van de ijsschots. Windrichtingen in de Amundsenzee veranderen, waardoor meer warm water onder de Pine Island-gletjer stroomt. Hierdoor smelt de gletsjer aan de onderkant.

De onderzoekers houden de ijsschots de komende tijd in de gaten. Ook gaan zij de simulaties vergelijken met observaties om meer conclusies te kunnen trekken.

Links van de scheur is de ijsberg. Vorig jaar ontstond er in één maand tijd een tweede scheur.

Links van de scheur is de ijsberg. Vorig jaar ontstond er in één maand tijd een tweede scheur.