Duitse wetenschappers zijn er in geslaagd om een laser van germanium te bouwen, die op kamertemperatuur opereert. De laser kan gebruikt worden voor optische communicatie. Dankzij het werk van de Duitse wetenschappers komt de dag dichterbij dat computers niet elektriciteit, maar licht gebruiken om data te verplaatsen.

Germanium is makkelijk te intergreren in computerchips van silicium. De capaciteiten van chips stijgen en er is dus steeds meer behoefte aan hogere bandbreedtes om data te versturen. Traditionele elektronische verbindingen worden binnenkort onbruikbaar, omdat ze teveel energie nodig hebben om data te transporteren. Data verzenden en ontvangen met lasers – apparaten die licht bundelen – is veel efficiënter. Wel is er een goedkope manier voor nodig om optische en elekronische componenten op elkaar aan te sluiten.

In tegenstelling tot andere materialen, zoals galliumarsenide, kan germanium in het productieproces op een computerchip worden aangebracht. Galliumarsenide lasers moeten eerst apart gemaakt worden, om vervolgens op een chip aangebracht te worden. Dit is duurder dan bij germanium.

Galliumarsenide, silicium en germanium zijn allemaal voorbeelden van semiconductors, het type materiaal dat in vrijwel alle moderne elektronica wordt gebruikt. Lasers gemaakt van semiconductors veranderen energie van elektronen (geladen deeltjes) in fotonen (licht).

Er moet nog veel gebeuren om lasers van germanium in computerchips te intergreren. “Maar wetenschappers zijn goed op weg”, zegt Tremont Miao van het bedrijf Analog Devices Semiconductor. “Het feit dat germanium op kamertemperatuur een laserstraal produceert is hoopgevend.”