aarde

Wetenschappers hebben voor het eerst bewijs gevonden dat lava die bepaalde onderzeese vulkanen uitstoten, uitgearrangeerde stukjes van de korst van de jonge aarde bevat. Onze planeet recyclet zo stukken korst die soms wel 2,5 miljard jaar oud zijn!

Op plekken waar twee platen samenkomen (subductiezones) zinkt oceanische korst in de aardmantel weg. Wat er precies met de korst gebeurt nadat deze is ‘gezonken’, was lang onduidelijk. Kan de korst nog een tijdje in de mantel ‘overleven’ en kan deze later – als lava opborrelt – weer uit de mantel, op aarde terugkeren?

Cookeilanden
Wetenschappers van het Carnegie Instituut bestudeerden vulkanische gesteenten op het eilandje Mangaia (één van de Cookeilanden in de Grote Oceaan). Ze waren vooral geïnteresseerd in de samenstelling van deze gesteenten. En het onderzoek levert opvallende resultaten op.

Isotopen
In de gesteenten troffen ze namelijk zwavel-33-isotopen aan die een chemische interactie waren aangegaan met UV-straling. Dat wijst erop dat stukjes van deze gesteenten meer dan 2,45 miljard jaar oud waren. 2,45 miljard jaar geleden ging de atmosfeer van de aarde namelijk ozon bevatten. Die ozon ging UV-straling absorberen en voorkwam zo dat isotopen nog een chemische interactie met UV-straling konden aangaan. Dat nu in vulkanische gesteenten isotopen zijn teruggevonden die de chemische interactie met UV-straling nog wel aangingen, wijst erop dat de ontdekte zwavel afkomstig is uit een reservoir in de aardmantel waarin zich stukken aardkorst bevinden die ouder zijn dan 2,45 miljard jaar.

“Deze metingen leveren een eerste schatting op van de leeftijd van gerecycled materiaal in oceanische hotspots,” vertelt onderzoeker Erik Hauri. “Ze bevestigen dat zwavel vanuit de atmosfeer en oceanen in de mantel belandt en uiteindelijk weer aan het oppervlak kan komen.”