Lentebuitjes komen niet alleen op aarde voor, zo blijkt uit foto’s van Cassini. De sonde was er getuige van hoe regens van methaan de maan Titan teisterden. De foto’s laten zien hoe het oppervlak van de maan donker kleurt na een fris methaanbuitje.

“Het is geweldig om zulke bekende activiteiten als regenstormen en veranderingen van seizoenen op zo’n verre, ijzige maan te zien,” meent onderzoeker Elizabeth Turtle. “Deze observaties helpen ons om het systeem op Titan en vergelijkbare processen op aarde beter te begrijpen.”

Overeenkomsten
Het weersysteem op Titan vertoont veel overeenkomsten met dat van onze planeet. Zo heeft de maan een vergelijkbare weercyclus en is er ook sprake van een kringloop. Alleen bestaat die op Titan niet uit water, maar uit methaan.

WIST U DAT…

Nat
Op diverse plaatsen op de maan zijn in het verleden al meren met methaan aangetroffen. Maar wetenschappers gingen ervanuit dat het gebied rondom de evenaar van de maan droog was. Eerder werden wel restanten van rivierachtige structuren gevonden, maar de onderzoekers dachten dat die heel oud waren en dat het water hier allang niet meer gestroomd had. Tot ze op de foto’s van Cassini plotseling donkere plekken rondom de evenaar aantroffen. De beste verklaring voor de donkere vlekken is dat het methaan heeft geregend en dat het droge gebied een tijdje nat is gebleven. Dat moeten dus flinke buien zijn geweest.

Lange seizoenen
Cassini houdt zich al sinds 2004 met Titan bezig. Dat de lentebuitjes niet eerder aan het licht kwamen, is niet heel verrassend. De seizoenen op Titan duren veel langer dan op aarde.

De kans is dan ook groot dat Cassini de komende jaren en seizoenen nog veel meer interessante ontdekkingen doet. “We kunnen niet wachten om te zien wat Cassini’s missie verder nog brengt,” stelt onderzoeker Carolyn Porco.

De rechten op bovenstaande foto behoren toe aan NASA / JPL / SSI.