Astronomen hebben een exoplaneet gevonden aan de rand van de leefbare zone rondom een ster. Positief nieuws, want de kans bestaat dat er vloeibaar water op het oppervlak van deze exoplaneet voorkomt. En waar water is, daar is…

In totaal kondigde de Europese Zuidelijk Sterrenwacht vanavond meer dan 50 nieuwe exoplaneten aan. Deze exoplaneten zijn ontdekt met de exoplanetenjager HARPS. Zestien van deze 50 exoplaneten zijn zogenoemde ‘superaardes’. Eén superaarde – HD 85512b – bevindt zich in Goldilocks zone. Dit is de leefbare zone om een ster.

Wetenschappers zijn vooral op zoek naar (super)aardes in de Goldilocks zone rondom sterren, omdat daar de kans op vloeibaar water en dus (microscopisch) leven het grootst is. Kijk maar naar de aarde. Onze planeet bevindt zich in de leefbare zone rondom de zon. Venus en Mars vallen er net buiten. Hierdoor is het op Venus te warm en op Mars te koud.

Chemisch spoor
Toch zijn de instrumenten van ESO nog niet krachtig genoeg om een kijkje te nemen op het oppervlak van HD 85512b. De beste manier om te zoeken naar tekenen van leven is door de atmosfeer van de exoplaneet te analyseren. “Bijvoorbeeld door de chemische handtekening van zuurstof te vinden”, vult hoofdauteur Francesco Pepe van de sterrenwacht van Geneve aan.

Eerste aardachtige exoplaneet
De superaarde HD 85512b is ongeveer 3,6 keer zo zwaar als de aarde. Toch wordt de HARPS-spectrograaf steeds gevoeliger. Op dit moment kan deze spectrograaf exoplaneten vinden met een gewicht van twee aardes. De dag dat wetenschappers de eerste aardachtige exoplaneet vinden, komt steeds dichterbij.