gesteente

Wetenschappers hebben ontdekt dat in gesteenten op de bodem van de zee microben leven. De microben verwijderen methaan uit het water. En niet zo’n beetje ook: het lijkt erop dat ze zelfs de wereldwijde hoeveelheid methaan beïnvloeden.

Wetenschappers weten al langer dat er in het water bacteriën leven die methaan uit hun omgeving verwijderen. Die bacteriën werden eerder al aangetroffen in sedimenten op de bodem van de zee. De bacteriën bevinden zich met name op plaatsen waar methaan uit bronnen onder de zeebodem ontsnapt en in het water belandt. In samenwerking met archaea consumeren deze bacteriën methaan. “Zonder dit biologische proces, zou veel van dat methaan (dat uit bronnen onder de zeebodem opborrelt, red.) in het water belanden en uiteindelijk in de atmosfeer belanden,” vertelt onderzoeker Jeffrey Marlow.

In stenen
Op de plekken waar wetenschappers eerder deze bacteriën en hun partners – de archaea – aantroffen, bevinden zich ook heel veel enorme stenen. Het gaat om calciumcarbonaat dat soms wel dertig meter boven de zeebodem uittorent. De onderzoekers hebben nu ontdekt dat ook in die stenen bacteriën leven die methaan verorberen.

Onderzoek
De onderzoekers trekken die conclusie nadat ze stukjes van die gesteenten met behulp van een onderzeeër boven water haalden en vervolgens een kijkje in die stenen namen. Uit het onderzoek blijkt dat in de stenen zowel archaea als bacteriën leven en een genetische analyse toont aan dat zij verwant zijn aan de methaan verorberende wezens die eerder in sediment waren aangetroffen.

Ietsje langzamer
De wetenschappers stelden bovendien vast dat de microben in de gesteenten ietsje minder methaan aten dan de microben die in sedimenten leven. “De microben in carbonaat ademen methaan in met ongeveer éénderde van de snelheid waarmee microben in de sedimenten dat doen. Maar, omdat er waarschijnlijk veel meer microben in de gesteenten leven dan in de sedimenten leveren ze waarschijnlijk een grotere bijdrage als het gaat om het verwijderen van methaan uit hun leefomgeving.”

De onderzoekers bestudeerden ook gesteenten op plaatsen waar vroeger methaan uit de bodem opborrelde. Ook daarin troffen ze microben aan die methaan uit het water verwijderden. “We waren verbaasd toen we ontdekten dat deze micro-organismen nog steeds levensvatbaar waren en – wanneer ze aan methaan werden blootgesteld – het broeikasgas gewoon weer gingen opnemen, zelfs lang nadat er voor het laatst methaan uit de bodem opborrelde.”