aarde

Nieuw onderzoek suggereert dat het leven op aarde zeker 300 miljoen jaar eerder begon dan gedacht.

Lang dachten onderzoekers dat de jonge aarde droog en verlaten was. Maar nieuw onderzoek toont nu aan dat dat niet het geval was. “De jonge aarde was zeker geen helse, droge, kokende planeet: we kunnen daar absoluut geen bewijs voor vinden,” stelt onderzoeker Mark Harrison.

Zirkonen
Harrison en zijn collega’s trekken die conclusie nadat ze zirkonen bestudeerden. Zirkonen zijn mineralen. In één zo’n mineraal vonden ze grafiet – puur koolstof – terug. Het koolstof bevat de isotopen koolstof-12 en koolstof-13. De verhouding waarin deze isotopen voorkomen, suggereert dat er in de tijd dat het grafiet ontstond al leven op aarde was. Het mineraal waarin het betreffende grafiet is aangetroffen is 4,1 miljard jaar oud. Het grafiet is ouder, onbekend is hoe oud. Samenvattend stellen de onderzoekers dan ook dat er meer dan 4,1 miljard jaar geleden al leven op aarde was.

“Met de juist ingrediënten lijkt het leven zich snel te vormen”

Buitenaards leven
Het zou betekenen dat het leven op aarde kort na het ontstaan van de aarde al ontstond. “Het leven op aarde begon vrijwel gelijk,” stelt Harrison. “Met de juist ingrediënten lijkt het leven zich snel te vormen.” En als het leven op aarde zo snel en gemakkelijk kon ontstaan, dan is het aannemelijk dat het ook elders – op andere planeten of manen bijvoorbeeld – vrij snel het daglicht kan zien.

Als er inderdaad 4,1 miljard jaar geleden al leven was op aarde, dan zou dat betekenen dat het leven het Late Heavy Bombardment (LHB) nog heeft meegemaakt. Tijdens het LHB werd de aarde – net als de maan – gebombardeerd door stenen afkomstig uit de ruimte. Het is mogelijk dat het leven dat kort daarvoor op aarde ontstond door toedoen van dit bombardement weer verdween. Als dat het geval is, moet het leven op aarde echter snel na het bombardement weer zijn ontstaan, zo stellen de onderzoekers.