De luchtvervuiling in steden wordt nog erger dan deze al is doordat er ’s nachts zoveel licht brandt. Dat concluderen Amerikaanse wetenschappers. Het felle licht verstoort de chemische reacties die er ’s nachts voor moeten zorgen dat de lucht gezuiverd wordt. Door de verstoring duurt het zuiveren langer en blijven er ook meer vieze stoffen in de lucht hangen.

Overdag komen er – met name in steden – veel vervuilende stoffen vrij. Denk aan uitlaatgassen en rook uit fabrieken. Deze stoffen worden ’s nachts afgebroken door het stofje NO3++. Dit is een speciale vorm van stikstofoxide.

Los Angeles
Wetenschappers hebben nu echter ontdekt dat licht het NO3++ onderdrukt. Ze baseren hun conclusies op metingen die ’s nachts vanuit het vliegtuig zijn gemaakt. De onderzoekers bestudeerden enkel de lichten in Los Angeles, maar verwachten dat de resultaten overal hetzelfde zijn.

WIST U DAT…

…niet de vliegtuigcrashes, maar de uitstoot van vliegtuigen de meeste levens eist?

Zeven procent
De lichten van de stad zijn in niets vergelijkbaar met de helderheid van de zon (alle lampen in een stad als Los Angeles bleken nog 10.000 keer minder helder dan het zonlicht), maar zijn sterk genoeg om het zuiveringsproces overhoop te gooien. Uit de berekeningen van de onderzoekers blijkt dat de lichten in de stad het zuiveringsproces tot wel zeven procent vertragen. Bovendien zorgen de lichten ervoor dat het aantal vervuilende chemicaliën dat de dag daarna de dienst uitmaakt tot wel vijf procent toeneemt.

Volgens de onderzoekers zijn er enkele manieren waarop dit probleem kan worden opgelost. Zo zouden de lichten vervangen kunnen worden door rood licht. Maar dat is waarschijnlijk niet haalbaar. Alle lichten zoveel mogelijk naar de grond richten, is een andere effectieve mogelijkheid. Of de invoering van zo’n maatregel wel haalbaar is? De tijd zal het leren.