Wanneer de duisternis invalt gaan in Californië bepaalde miljoenpoten licht geven. Wetenschappers weten nu waarom.

De miljoenpoot Motyxia brengt het grootste deel van zijn leven onder de grond door. Ogen heeft he dier daar niet nodig en dus is de miljoenpoot blind. “Maar al zijn ze blind, ze voelen wanneer het donker wordt en komen dan boven de grond om te eten en te paren,” legt onderzoeker Paul Marek uit.

Licht
Maar er gebeurt nog iets bijzonders. Wanneer de dieren boven de grond zijn, geven ze ook licht. Waarom? Om indruk te maken op potentiële partners? Of om berichten door te geven aan soortgenoten?

Klei
Wetenschappers wisten het niet en dus besloot Marek om dat uit te zoeken. Hij maakte 300 miljoenpoten van klei. De helft gaf dankzij een speciale verf licht in het donker. De andere helft deed dat niet. Marek en zijn collega’s verzamelden ook echte miljoenpoten. Sommige miljoenpoten werden geverfd, zodat ze geen licht gaven. De onderzoekers zorgden ervoor dat de echte miljoenpoten niet weg konden. Vervolgens verspreidden de onderzoekers de echte en gekleide miljoenpoten in de natuur en keken wat er gebeurde.

De miljoenpoten die geen licht gaven, bleken tot wel vier keer vaker te zijn aangevallen dan miljoenpoten die wel licht gaven. Blijkbaar gebruiken de miljoenpoten hun lichtgevende lijf om roofdieren te laten weten dat ze afstand moeten houden. En dat werkt, zo moeten onderzoekers in het blad Current Biology concluderen.