Met gejuich en triomf brachten wetenschappers deze week naar buiten dat de Afghaanse aarde – verrassing, verrassing – een goudmijntje aan ijzer, koper, goud en bovenal lithium verbergt. Dit laatste gaat Afghanistan redden, zo wordt beweerd. Maar gelooft u dat vooral niet!

“We zullen nog eerder lithium uit de oceaan halen dan dat we het aan Afghanistan onttrekken,” zo concludeert lithium-expert Brian Jaskula. Hij verwijst naar Bolivia waar ook grote hoeveelheden lithium zijn gevonden. Het land heeft echter niet de infrastructuur noch de middelen om mijnen op te zetten. En dan hebben we het nog niet eens over de politieke onrust waar het land in het verleden met van doen had. “En Afghanistan loopt met betrekking tot de infrastructuur een eeuw achter op Bolivia,” zo veegt Jaskula de laatste fantasieën van tafel.

Prijs
Ook al zou Afghanistan erin slagen om het lithium boven de grond te halen, dan nog is het onzeker of daar veel geld met verdiend kan worden. De hoge prijs voor lithium heeft ervoor gezorgd dat Zuid-Korea het heft in eigen handen heeft genomen en een fabriek is gestart om zelf lithium te maken. Als dat eenmaal werkt, verliezen de dure mijnen hun bestaansrecht. Bovendien is de verwachting dat de prijs van lithium het komende jaar daalt. Door de economische crisis zitten veel producenten met enorme hoeveelheden lithium opgescheept en daar kunnen ze alleen tegen een lage prijs vanaf komen.

Onbekende hoeveelheid
En dan nog iets: terwijl iedereen het heeft over gigantische hoeveelheden lithium, blijkt bij nader inzicht zelfs daarvan nog geen sprake te zijn. Het Amerikaanse departement van defensie heeft bekendgemaakt dat de voorlopige onderzoeken veelbelovend zijn. Maar wetenschappers zijn wat terughoudener. Het is nog totaal onbekend hoeveel lithium er in de Afghaanse grond zit. De onderzoekers zijn nog bezig om diverse droogstaande meren te onderzoeken. In een aantal daarvan komt lithium voor. Maar hoeveel? Geen idee.

2030
Natuurlijk heeft lithium nog wel een toekomst; als we onze auto’s inruilen voor een elektrische variant bijvoorbeeld. Maar volgens Jaskula hebben producenten voor de komende tien jaar nog genoeg lithium liggen. Bovendien is het lithium in batterijen recyclebaar. Pas rond 2030 zal er weer behoefte zijn aan nieuw lithium, denkt Jaskula.

Het goud, koper en ijzer kan Afghanistan nog wel een mooi zakcentje opleveren. Maar daartoe zal eerst de rust moeten weerkeren. Grote vraag is of Afghanistan met deze rijkdom in de grond die rust gegund is…