Wat is de perfecte voorbereiding voor een toekomstige bemande missie naar Mars? Lockheed Martin weet het! Het bedrijf wil een Orion-capsule boven de achterkant van de maan laten zweven. Zo’n missie zorgt ervoor dat wetenschappers, ingenieurs en astronauten hun mogelijkheden en technologieën kunnen verbeteren voor toekomstige bemande missies.

De capsule zweeft in het punt L2 boven de maan, op een hoogte van ruim 60.000 kilometer boven het maanoppervlak. Het Lagrangepunt L2 ligt op de as van de aarde en de maan, maar dan verder van de aarde, dan van de maan. In het punt L2 is de omlooptijd exact gelijk aan die van de maan, waardoor het object in haar baan altijd dezelfde relatieve positie ten opzichte van de maan en de aarde zal behouden. Vanaf de Orion-capsule zal zowel de aarde als de maan tegelijkertijd zichtbaar zijn (zie foto rechts).

Het is de bedoeling dat de eerste Orion-missies naar de achterkant van de maan tussen 2016 en 2018 van start gaan. Astronauten in een Orion-capsule besturen dan rovers op het oppervlak van de maan. Dit is iets wat straks op Mars ook gaat gebeuren, dus astronauten kunnen alvast wennen aan dit soort karweitjes.

WIST U DAT…

…er een museum op de maan is?

De L2-missies worden volgens Josh Hopkins van Lockheed Martin zeker geen makkelijk karweitje. Astronauten die een L2-missie ondernemen moeten vijftien procent verder reizen dan Apollo-astronauten en verblijven drie keer langer in de ruimte. Daarnaast keren Orion-capsules 40 tot 50 procent sneller terug in de dampkring dan ruimtevaartuigen in een lage baan om de aarde.

In totaal worden drie astronauten in een Orion-capsule gelanceerd met een zware Delta 4-raket. Daarna koppelt de capsule in de ruimte aan een andere raket, die het ruimtevaartuig naar de maan schiet.