Wanneer u water mengt met maïszetmeel kunt u erop lopen. Dat is niets nieuws. De wetenschap achter dat fenomeen wordt nu echter flink op zijn kop gezet.

Op water lopen is onmogelijk. Maar wanneer het water vermengd wordt met maïszetmeel kan het wel. Het water lijkt dan op een soort vloeibaar beton dat het gewicht van de mens kan dragen. Maar, let op: alleen als u vlug bent. Wanneer u over het water loopt, gaat dat prima. Maar als u te lang blijft staan, zakt u weg.

Twijfel
Lang dachten onderzoekers dat het alles te maken had met het feit dat het water vermengd met maïszetmeel door de snelheid waarmee mensen er overheen lopen, geen tijd en gelegenheid heeft om te wijken. En dus vormt het een keurig ‘pad’ waar we overheen lopen. Maar onderzoekers van de universiteit van Chicago trokken die conclusie in twijfel.

Hoe werkt het dan?
Om te achterhalen wat er precies gebeurt wanneer het mengsel onder druk komt te staan, schoten ze er een ijzeren staaf in en keken wat er gebeurde. Ook werd het experiment met hele snelle camera’s gevolgd. Zo ontdekten de onderzoekers dat de deeltjes maïszetmeel op het moment dat er druk op het oppervlak komt te staan, in elkaar schuiven en zich gaan gedragen als een harde basis onder de staaf. De staaf is daarmee eigenlijk te vergelijken met een sneeuwschuiver die sneeuw voor zich uitduwt. Kort nadat de staaf door het oppervlak heen is gebroken, valt de druk die de deeltjes in elkaar duwt, weg en vervalt ook dat harde oppervlak. Dat verklaart waarom mensen wegzakken, wanneer ze stil blijven staan, zo meldt Livescience op basis van het paper van de onderzoekers.

En daarmee is weer zo’n prangende vraag opgelost. Maar dat was niet het enige doel van de onderzoekers. Ze hopen met hun studie ook een bijdrage te kunnen leveren aan betere kogelvrije vesten. Vloeistoffen zoals water met maïszetmeel (niet-Newtonse vloeistoffen) kunnen wel eens heel geschikt zijn om kogels buiten het lichaam te houden, maar tegelijkertijd de kleding ook heel soepel te houden.