Satelliet Galaxy 15 – bedoeld voor telecommunicatie – is het spoor bijster. Maandag 5 april verloor mission controle alle contact en sinds die tijd is de satelliet een eigen leven gaan leiden. Het apparaat zweeft nu richting het oosten en dreigt andere satellieten te raken.

Galaxy 15 beweegt steeds verder uit de eigen baan en komt daarmee steeds dichterbij de banen van de vele andere satellieten die heel nauwkeurig om de aarde cirkelen. Op dit moment ligt de Galaxy 15 zo goed als op ramkoers met de AMC-11 C-band satelliet. Zodra de losgeslagen satelliet nog twee graden afwijkt, gaat het fout.

Geomagnetische storm
Galaxy 15 zweeft op dit moment op een hoogte van 36.000 kilometer boven de aarde. De instrumenten aan boord van de satelliet werken nog steeds. En dat is opvallend, meestal valt het gehele apparaat stil. Deskundigen vermoeden dat Galaxy 15 door toedoen van de geomagnetische storm die begin april plaatsvond, is losgeslagen.

Concurrenten
De AMC-11 C-band satelliet is eigendom van SES Luxemburg. Galaxy 15 behoort toe aan Intelsat. Beide bedrijven zijn directe concurrenten en dat verklaart ook waarom hun satellieten zo dichtbij elkaar zitten. Vertegenwoordigers van de bedrijven komen regelmatig samen om de risico’s van een eventuele botsing te bespreken.

Het is niet ongewoon dat satellieten botsen. Er bevinden zich duizenden satellieten in een baan rondom de aarde. Een botsing levert voor ons hier op aarde vaak weinig problemen op. Eventuele brokstukken komen in een vrije val naar beneden en verbranden in de atmosfeer. De bedrijven achter de satellieten zijn een stuk minder goed af: satellieten en de apparatuur aan boord zijn prijzig. Bovendien worden de diensten die de satelliet verzorgt, beëindigd.