lucy

Vandaag is het 41 jaar geleden dat ‘Lucy’ in Afrika werd ontdekt en dat viert Google met een doodle. Maar wat weet jij eigenlijk over Lucy?

Op 24 november 1974 ontdekten onderzoekers in Ethiopië de resten van een nieuwe mensachtige: Australopithecus afarensis. Ze kreeg al snel een nickname: Lucy. En door de jaren heen kregen we een steeds beter beeld van haar. Een overzicht.

1. Lucy klom in bomen en liep rechtop
Klimmen of wandelen: A. afarensis kon niet kiezen. Recent onderzoek heeft aangetoond dat de mensachtigen schouderbladen had die sterk op die van apen lijken. Het wijst erop dat ze in ieder geval een deel van hun tijd in bomen doorbrachten. Tegelijkertijd wijst onder meer het bekken van A. afarensis erop dat de soort ook op twee benen prima uit de voeten kon.

De laatste reconstructie van A. afarensis leverde dit beeld op. Afbeelding: © John Gurche / Cleveland Museum of Natural History.

De laatste reconstructie van A. afarensis leverde dit beeld op. Afbeelding: © John Gurche / Cleveland Museum of Natural History.

2. Lucy’s soort liep lang op aarde rond
In 1974 ontdekten onderzoekers voor het eerst resten van A. afarensis, maar inmiddels zijn er resten van meer dan driehonderd verschillende individuen teruggevonden. Hun leeftijden lopen sterk uiteen: sommige resten zijn 3.85 miljoen jaar oud, anderen 2.95 miljoen jaar. Het wijst erop dat de soort zeker 900.000 jaar op aarde rondliep. Dat is vier keer zo lang als onze eigen soort tot op heden het hoofd boven water weet te houden.

3. Lucy’s soort was niet alleen
Recent hebben onderzoekers een nieuwe mensensoort ontdekt die gelijktijdig met A. afarensis leefde en ook in Ethiopië voorkwam. Lucy’s soort was dus blijkbaar niet alleen. “Mogelijk woonden niet twee, maar drie verschillende hominiden in dit gebied in Ethiopië,” vertelde onderzoeker Yohannes Haile-Selassie hier toen over.

4. Lucy verloor recent nog wat kilo’s
Dankzij de vele fossiele resten die van A. afarensis zijn teruggevonden, hebben onderzoekers enkele jaren geleden het uiterlijk van de mensachtige nauwgezet kunnen reconstrueren. De nieuwe reconstructie laat onder meer een iets slankere A. afarensis zien dan eerdere reconstructies.

5. De Beatles hielpen Lucy aan haar naam
Zoals je eerder al kon lezen, kreeg A. afarensis al vrij snel een bijnaam: Lucy. Die heeft de soort te danken aan The Beatles. Terwijl de onderzoekers zich over de eerste A. afarensis bogen, schalde het liedje ‘Lucy in the sky with diamonds’ uit de speakers. En een nickname was geboren.

6. Lucy de Australophitecus was een vegetariër
Lucy had een uitgebalanceerd dieet. Zo at ze voornamelijk zacht fruit, maar ook noten, zaden en insecten stonden op het menu. Er werd niet gejaagd op grote dieren. Veel eten had de A. aferensis overigens niet nodig, want een vrouwtje woog slechts 29 kilo.

7. Lucy’s voetstappen zijn bewaard gebleven
Ongeveer 3,6 miljoen jaar geleden liepen Lucy en haar soortgenoten door vulkanisch as. Hun voetstappen werden kort daarna bedekt door een tweede laag as, waardoor het 27 meter lange spoor van zeventig voetstappen bewaard is gebleven. Dit is zeer waardevol, want hierdoor kunnen onderzoekers weer conclusies trekken over het gewicht en de tred van de mensachtigen. Hieruit is gebleken dat Lucy waarschijnlijk net zo liep als wij nu doen.