Wanneer plantetende zoogdieren – zoals bijvoorbeeld de geit – opeens een hap van een plant nemen, is de kans groot dat zij daarmee ook een hoop insecten zoals luizen mee naar binnen werken. Zou u denken. Maar uit onderzoek blijkt dat de luizen zich op tijd uit de voeten maken; ze voelen het gevaar door de adem van de zoogdieren en laten zich vallen.

“Kleine insecten zoals bladluizen zijn niet hulpeloos wanneer ze te maken krijgen met een groter dier dat razendsnel de planten waarop de luizen leven, verorbert,” vertelt onderzoeker Moshe Inbar. “Ze detecteren het gevaar en ontsnappen op tijd.”

Vallen
De wetenschapper vroeg zich altijd al af hoe het kan dat insecten die zich niet zo snel uit de voeten kunnen maken, aan de knagende dieren ontsnappen. Hij besloot het samen met enkele collega’s uit te zoeken. Ze namen een pot met planten die vol zaten met bladluis en zetten er een geit bij. Nog voordat de geit van de planten begon te eten, liet zo’n 65 procent van de luizen zich spontaan op de grond vallen.

Adem
Om er zeker van te zijn dat het de adem van de geit was die de valpartij veroorzaakte, herhaalden de wetenschappers het experiment nogmaals. Ze ontdekten dat beweging – schudden aan de plant – ervoor zorgde dat slechts een kwart van de luizen zich liet vallen. Meer dan de helft reageerde enkel op de adem van de geit. Wanneer de wetenschappers een schaduw over de dieren liet vallen, gebeurde er zelfs helemaal niets.

Warm
De wetenschappers waren nieuwsgierig welk stofje in de adem van de geit ervoor zorgde dat de insecten op de vlucht sloegen. Ze maakten gebruik van een ademend apparaatje waarbij ze zelf de stofjes in de adem konden toevoegen of weglaten. Ze ontdekten dat de luizen enkel op de adem reageerden wanneer deze warm en vochtig was. In dat geval liet maar liefst 87 procent van de luizen zich vallen.

Inbar vermoedt dat er nog veel meer insecten zijn die op dezelfde manier aan de vreetgrage kaken van zoogdieren weten te ontsnappen.