Aan de hand van data van de Lunar Reconnaissance Orbiter heeft professor Phil Stooke een 37 jaar oud maankarretje gevonden. De maanrover Lunokhod 2 legde bijna veertig jaar geleden een 35 kilometer lange tocht af op het oppervlak van de maan: de langste rit ooit door een robot op een andere planeet dan de aarde.

“De sporen zijn duidelijk zichtbaar”, vertelt Stooke. “Aangezien de activiteiten van de rover bekend zijn, weten we precies wat Lunokhod 2 op ieder punt deed. Zo is te zien wanneer de rover het magnetische veld onderzocht (de rover reed heen en weer om zo accurate data binnen te krijgen, red.) en waar het beestje in een kleine krater reed. De rover zelf is te zien als een zwarte plek op het maanoppervlak.”

Russen hebben oude kaarten van de route van Lunokhod 2. Dankzij de nieuwe foto’s kunnen de oude kaarten flink verbeterd worden.

Bizar weetje: Lunokhod 2 en de Luna 21 lander werden in december 1993 geveild voor het hoge bedrag van 68.500 dollar. Ruimtetoerist Richard Garriott is de wettelijke eigenaar van het karretje. Aangezien Lunokhod 2 niet werkt, heeft hij er niets aan. Hij zal zelf ooit naar de maan moeten reizen om zijn bezit op te halen.

In vergelijking met de Lunokhod 2 rijden andere rovers veel minder ver. De Marsrover Spirit reed in totaal tien kilometer op het oppervlak van Mars. De rover staat momenteel stil. Opportunity heeft al meer dan negentien kilometer afgelegd op het Martiaanse oppervlak en rijdt nog steeds. Zou het Opportunity lukken om het record van Lunokhod 2 te verbreken?