In 2001 kreeg een hamerhaai zonder dat daar een vader bij kwam kijken, een dochter. Het meisje stierf echter al na drie dagen. Lang werd gedacht dat het een incident was. Maar onderzoekers bewijzen nu dat haaien in extreme gevallen heel bewust en met succes voor het alleenstaand ouderschap kiezen.

Het is parthenogenese oftewel maagdelijke voortplanting. Hierbij delen de eitjes van het vrouwtje zich zonder dat ze zijn bevrucht. Daaruit komen altijd dochters voort die sprekend op de moeder lijken.

De onderzoekers bestudeerden een aantal eitjes van een haai die nog nooit geslachtsgemeenschap had gehad. Tot hun verrassing kwamen er uit de eitjes twee gezonde jongen die vijf jaar lang in leven bleven. Uit de genetische analyse bleek dat zij inderdaad geen vader hadden. En daarmee staat het verhaal uit 2001 niet langer op zichzelf.

“Dit suggereert dat parthenogenese een levensvatbare overlevingstechniek van de haai is,” meent onderzoeker Paulo Prodöhl. Moderne haaien leven al honderden miljoenen jaren op aarde. Men vermoedt dan ook dat parthenogenese hen in moeilijke tijden tegen uitsterven heeft behoed. Volgens Prodöhl leven verschillende haaiensoorten in groepen met alleen maar vrouwtjes of mannetjes. Om te voorkomen dat hun groep uitsterft, zouden de dames het heft in eigen handen hebben genomen.