NASA heeft een prachtig filmpje vrijgegeven dat de veelbewogen historie van planetoïde Bennu in beeld brengt. Het geeft ons een beter beeld van wat deze planetoïde ons allemaal kan vertellen wanneer we deze in 2018 gaan bezoeken.

In 2016 lanceert NASA OSIRIS-REx (Origins, Spectral Interpretation, Resource Identification, Security – Regolith Explorer). Tegen 2018 komt de sonde op planetoïde Bennu aan om vervolgens in 2023 monsters afkomstig van het oppervlak van Bennu op aarde af te leveren. Een waanzinnig mooie missie. Maar waarom Bennu? Dat maakt NASA duidelijk met een nieuwe animatie die het veelbewogen levensverhaal van de planetoïde in beeld brengt.

De geboorte van Bennu
Het verhaal van Bennu begint in een enorme nevel die door een nabijgelegen exploderende ster verstoord wordt, deels onder zijn eigen zwaartekracht inklapt en een materieschijf rond een jonge ster – onze zon – vormt. In de materieschijf ontstaan chondrulen: bouwblokken van planetoïden en planeten. Het is overduidelijk een chaos in het jonge zonnestelsel. De planeten ontstaan, het Late Hevige Bombardement volgt. Kort na dat bombardement moet Bennu zijn ontstaan. Hoewel het heftigste deel van het bombardement achter de rug was, vonden er nog steeds zo af en toe grote botsingen plaats tussen planetoïden en planeten in wording. Ongeveer één miljard jaar geleden moet zo’n botsing geleid hebben tot de geboorte van Bennu. Het puin dat tijdens de botsing vrijkwam, vormde langzaam maar zeker een planetoïde.

Tijdcapsule
Naar verwachting bestaat Bennu nog steeds grotendeels uit chrondules. Het is één van de redenen waarom de planetoïde zo interessant is. “Op planeten zoals de aarde zijn de originele materialen door toedoen van geologische activiteit en chemische reacties met onze atmosfeer en water sterk veranderd,” legt onderzoeker Edward Beshore uit. “Wij denken dat Bennu nog relatief onveranderd is gebleven, dus deze planetoïde is een soort tijdcapsule voor ons.” De planetoïde bevat mogelijk ook organisch materiaal uit de jonge jaren van het zonnestelsel en kan daarmee meer inzicht geven in welke materialen er in het jonge zonnestelsel voorhanden waren en welke rol deze speelden in het ontstaan van het leven in ons zonnestelsel.

Bennu kan ons niet alleen helpen om een beter beeld te krijgen van de geschiedenis van het zonnestelsel. Het bezoek van OSIRIS-REx aan Bennu kan tevens een bijdrage leveren aan NASA’s Asteroid Redirect Mission. Tijdens deze missie – die volgend decennium plaats moet vinden – wil NASA een planetoïde vangen, in een stabiele baan rond de maan plaatsen en vervolgens door astronauten laten bezoeken en bestuderen. Tevens kan OSIRIS-REx ons een beter beeld geven van de populatie potentieel gevaarlijke aardscheerders: vrij grote ruimtestenen die bij tijd en wijle dicht bij de aarde in de buurt komen.