europa

NASA heeft een fantastische foto van de maan Europa vrijgegeven. Op de foto – die al meer dan 15 jaar in de archieven lag te verstoffen – is prachtig te zien hoe weerbarstig het oppervlak van de maan werkelijk is.

De foto is gemaakt door de ruimtesonde Galileo. Deze maakte de foto – in zwartwit – in 1997. De afstand tussen Europa en Galileo bedroeg toen zo’n 21.700 kilometer. De foto werd vervolgens ‘ingekleurd’ met behulp van kleurenfoto’s met een lage resolutie die Galileo – op een afstand van zo’n 143.000 kilometer van Europa – in 1998 maakte.

In zwart en wit. Afbeelding: NASA / JPL.

In zwart en wit. Afbeelding: NASA / JPL.

Op de foto zien we een stukje van Europa dat in werkelijkheid ongeveer 163 bij 167 kilometer groot is. De blauwwitte delen van het oppervlak zijn puur ijs. Het rode materiaal is ijs gemengd met andere materialen, mogelijk bijvoorbeeld magnesiumsulfaat.

Wat natuurlijk ook meteen opvalt, zijn de ‘strepen’ die over het oppervlak van Europa lopen. Het zijn scheuren in het dikke pak ijs dat de maan bedekt. De scheuren ontstaan doordat Europa in een ovaalvormige baan rond Jupiter cirkelt. De afstand tussen Europa en de gasreus varieert daardoor sterk. Wanneer de maan dichtbij staat, trekt Jupiter er zo sterk aan dat deze – heel overdreven gezegd – eivormig wordt. Als de afstand groter wordt, neemt de invloed van Jupiter af en wordt Europa weer ronder. Die veranderingen zijn soms iets te veel van het goede voor het dikke pak ijs: dat rekt lang niet altijd mee en zo ontstaan de scheuren.

Foto: NASA / JPL-Caltech / SETI Institute.

Foto: NASA / JPL-Caltech / SETI Institute.