verstoppen

Op nieuwe beelden van ruimtesonde Cassini lijkt Tethys zich te verstoppen achter de veel kleinere maan Enceladus.

Cassini maakte de foto op 24 september. Pas deze week gaf NASA het mooie kiekje vrij. Te zien is hoe Enceladus voor de maan Tethys schuift.

Ringen
Op het moment dat Cassini de foto maakte, was Enceladus zo’n 2,1 miljoen kilometer van de sonde verwijderd. Tethys staat op 2,6 miljoen kilometer afstand van de sonde. Naast de twee manen zijn op de foto ook de ringen van Saturnus te zien.

Grootte
De foto geeft een goed beeld van de omvang die Enceladus ten opzichte van Tethys heeft. Enceladus heeft een diameter van zo’n 504 kilometer. Tethys is met een diameter van 1062 kilometer meer dan twee keer zo groot.

Cassini kwam in 2004 bij Saturnus aan en doet dus al zo’n elf jaar onderzoek naar Saturnus en zijn manen. Maar ook aan deze langlopende missie komt een eind. Binnenkort zal Cassini beginnen aan wat NASA de ‘grande finale’ noemt. De sonde duikt dan met enige regelmaat in het gebied tussen Saturnus en zijn ringen. Na deze ‘grande finale’ zal de sonde opdracht krijgen zich in de atmosfeer van Saturnus te boren. NASA wil zo voorkomen dat de sonde stuurloos door de ruimte dwaalt en uiteindelijk neerstort op een maan als Enceladus. Op deze maan is wellicht leven mogelijk, vandaar dat onderzoekers deze niet willen besmetten met eventuele aardse bacteriën die nog op Cassini huizen.