maan

Zonder er iets voor te hoeven doen, is de maan zojuist iets meer dan honderd miljoen jaar jonger geworden. Wetenschappers stellen vast dat onze natuurlijke satelliet tussen de 4,4 en 4,45 miljard jaar geleden geboren werd en dus aanzienlijk jonger is dan de 4,56 miljard jaar die we eerder aan de maan toeschreven.

Dat maakte onderzoeker Richard Carlson tijdens de conferentie ‘Origin of the Moon‘ van de Royal Society London bekend. Het is niet voor het eerst dat Carlson de krantenkoppen weet te halen door de leeftijd van de maan te bepalen. In 2011 bestudeerde hij samen met collega’s de oudste gesteenten op de maan en stelde toen vast dat de maan ongeveer 4,36 miljard jaar geleden zou zijn ontstaan.

Nieuwe schatting
Maar: op basis van de nieuwste technieken komt Carlson tijdens de conferentie met een iets ander getal: de maan zou tussen de 4,4 en 4,45 miljard jaar oud zijn. Daarmee is deze nog steeds aanzienlijk jonger dan wetenschappers altijd dachten.

Theia klapt op de jonge aarde. Afbeelding: NASA.

Theia klapt op de jonge aarde. Afbeelding: NASA.

De aarde
De maan zou zijn ontstaan doordat Theia – een planeet ter grootte van Mars – op de aarde botste. Als de maan later dan gedacht is ontstaan, heeft dat ook implicaties voor de aarde. Die was mogelijk voorafgaand aan de botsing met Theia al verder ontwikkeld dan gedacht. Mogelijk had de planeet het proces van differentiatie al doorlopen (waren de materialen met een grote dichtheid al naar de kern gezakt, terwijl de materialen met een kleine dichtheid zich aan het oppervlak concentreerden) en had onze planeet zelfs al een atmosfeer, die deze door de botsing weer kwijtraakte.

Het vermoeden dat de maan zo’n 100 miljoen jaar later tot stand kwam dan gedacht, wordt onderschreven door het feit dat op aarde 4,45 miljard jaar oud bewijs is gevonden van planetaire differentiatie. Deze gesteenten zouden het verhaal van de botsing tussen de aarde en Theia en dus het ontstaan van de maan vertellen.