Een klein maantje is tot grootse dingen in staat, zo toont NASA-medewerker en software-engineer Kevin Gill aan.

Rond Saturnus zijn tientallen manen te vinden. Sommige zijn heel groot, zoals Titan (groter dan onze maan en zelfs in het bezit van een heuse atmosfeer). Maar er zijn ook heel kleine exemplaren, zoals Daphnis. Dit maantje is slechts acht kilometer groot. Maar vlak het effect dat zo’n klein maantje op de omgeving kan hebben, niet uit!

Het maantje bevindt zich in de zogenoemde Keeler Gap: een brede scheiding in de A-ring van Saturnus die eigenhandig door Daphnis wordt schoongehouden. Nu is het zo dat de baan van Daphnis niet precies samenvalt met het eclipticavlak van Saturnus. De kleine maan zit er soms onder en soms boven. Vanuit die posities verstoort de maan – met zijn zwaartekracht – de deeltjes in de A-ring. Die deeltjes gaan daardoor een golvende beweging maken. Omdat materiaal aan de binnenkant van de scheiding sneller beweegt dan de maan, gaan de golfbewegingen daar voor de maan uit. Aan de buitenkant van de scheiding beweegt het ringmateriaal trager dan Daphnis en volgen de golfbewegingen de maan dus.

Afbeelding: NASA / JPL / Space Science Institute.

Afbeelding: NASA / JPL / Space Science Institute.

Tot op heden hebben we die swingende ringen slechts vanuit de verte en heel wazig kunnen waarnemen (zie bijvoorbeeld de afbeelding hierboven). Maar Kevin Gill brengt daar verandering in. Hij heeft een prachtige artistieke impressie gemaakt die het allemaal van veel dichterbij – vanuit de Keeler Gap zelf – laat zien. De beelden zijn werkelijk prachtig!

Afbeelding: Kevin Gill / cc via Flickr.com.

Afbeelding: Kevin Gill / cc via Flickr.com.

Afbeelding: Kevin Gill / cc via Flickr.com.

Afbeelding: Kevin Gill / cc via Flickr.com.