Het is een zeldzaam kiekje: slechts zelden weet Cassini de maan Prometheus temidden van de ringen zo te fotograferen dat zelfs de kraters op het oppervlak zichtbaar zijn.

Ruimtesonde Cassini maakte de prachtige foto eind september. NASA heeft het kiekje echter nu pas vrijgegeven. Op het moment dat Cassini de foto maakte, was deze zo’n 364.000 kilometer van Prometheus verwijderd. Elke pixel waaruit de fraaie foto bestaat, laat een gebied zien dat zo’n twee bij twee kilometer beslaat.

Uniek
Het is een bijzondere foto. Meestal is de afstand tussen Cassini en Prometheus zo groot dat we op foto’s van de maan geen oppervlaktekenmerken kunnen onderscheiden. Maar dit keer heeft Cassini de maan te midden van Saturnus’ ringen weten te vereeuwigen, terwijl we tegelijkertijd ook de kraters op het oppervlak van de maan kunnen bewonderen.

Afbeelding: NASA / JPL-Caltech / Space Science Institute.

Afbeelding: NASA / JPL-Caltech / Space Science Institute.

Ringen
Naast Prometheus zien we ook verschillende ringen van Saturnus. Helemaal bovenaan zien we de F-ring. Deze is op de meeste foto’s van Cassini altijd zeer helder. Maar niet op dit kiekje. Op het moment dat Cassini de foto maakte, stond de zon bijna achter de ruimtesonde. Hierdoor wordt het grootste deel van het licht dat op de F-ring valt van de camera weg gereflecteerd.

Prometheus heeft de vorm van een aardappel en bevindt zich op zo’n 139.000 kilometer afstand van Saturnus. De maan bezit verschillende kraters, waarvan sommige wel 20 kilometer breed zijn. Hoewel de maan vrij klein is, speelt deze een belangrijke rol in de Saturnus’ omgeving. Het is een herdermaan die de binnenrand van de F-ring scherp houdt.