De Internationale Astronomische Unie heeft de vierde en vijfde manen van Pluto officieel benoemd. De manen heten Styx en Kerberos. De IAU liet zich leiden door de uitslag van een stemming op Plutorocks.com. De meest populaire naam – Vulcan – is door de unie geschrapt.

Traditioneel krijgen manen rondom de dwergplaneet Pluto namen uit de Griekse en Romeinse mythologie. Bovendien hangen de namen van de manen samen met verhalen omtrent de onderwereld. Vulcan is ook een figuur uit de Romeinse mythologie: de god van het vuur. Waarom is deze naam dan niet gekozen?

Waarom geen Vulcan?
De Internationale Astronomische Unie laat weten dat de naam Vulcan al gebruikt is voor een hypothetische planeet tussen Mercurius en de zon. Deze planeet is echter nooit gevonden, maar de term ‘vulkanoïde’ is gebleven. Een vulkanoïde is een asteroïde met een baan dichter bij de zon dan de baan van Mercurius. Vandaar dat de IAU koos voor de andere twee populairste namen: Kerberos en Styx.

Kerberos
Kerberos is een monsterlijke hond met drie koppen uit de Griekse mythologie. Dit wezen is de bewaker van de onderwereld. Hij zorgt ervoor dat doden de onderwereld niet kunnen verlaten, en dat levenden niet naar binnen kunnen. De maan heeft een diameter van 13 tot 34 kilometer en draait tussen de manen Hydra en Nix om Pluto.

Styx
Styx is een Griekse nimf: een personificatie van de rivier de Styx. Deze rivier scheidt de onderwereld van de bovenwereld. De maan Styx bevindt zich van alle manen het dichtst bij Pluto, met uitzondering van Charon. Styx is waarschijnlijk iets kleiner dan Kerberos met een doorsnee van 10 tot 25 kilometer.

New Horizons
We hoeven waarschijnlijk niet lang te wachten op detailfoto’s van Styx en Kerberos. In 2015 komt de New Horizons-ruimtesonde aan bij Pluto. Mogelijk worden dan ook de manen van de ijskoude dwergplaneet gefotografeerd.