Wetenschappers werken aan een vertaalmachine waarmee mensen en dolfijnen voor het eerst echt kunnen communiceren.

Dolfijnen en mensen hebben al jaren contact. Zo communiceren ze samen middels plaatjes en geluiden. Dolfijnen zijn intelligent en kunnen zo’n honderd woorden leren. Ook de volgorde waarin die woorden gebruikt worden, begrijpen de dolfijnen. Zo weten ze dat er een verschil is tussen de zinnetjes: ‘Breng de surfplank naar de man’ en ‘Breng de man naar de surfplank’.

Eenrichtingsverkeer
Maar de communicatie tussen mens en dier was eigenlijk altijd gericht op de mens. De dolfijn kon niet duidelijk maken wat hij wilde. Maar dat kan binnenkort wel eens gaan veranderen.

WIST U DAT…

…er dolfijnen zijn die schelpen gebruiken als visnet?

Machine
Wetenschappers werken namelijk aan een vertaalmachine. In de toekomst moet een duiker met de machine onder water verdwijnen om met dolfijnen te communiceren. De computer vangt geluiden op en de duiker kan met behulp van een tweede apparaatje – dat dienst doet als een soort muis of toetsenbord – kiezen met welk geluid hij wil reageren. De machine maakt gebruik van kenmerken van de taal die wilde dolfijnen gebruiken om te communiceren.

Experimenten
De eerste experimenten met het apparaatje beginnen nog dit jaar. In eerste instantie gaan duikers met acht ‘woorden’ op de dolfijnen reageren. Als de dolfijnen de ‘woorden’ herhalen en de machine deze kan herkennen, is het eerste succes geboekt.

Betekenis
Maar de wetenschappers hebben dan nog een lange weg te gaan. Want uiteindelijk moet de machine de volledige taal van wilde dolfijnen beheersen. En lastiger nog: de signalen moeten ook nog vertaald worden. Want wat bedoelt een dolfijn precies?

Of mensen ooit echt met dolfijnen kunnen communiceren, is afwachten. Het is een hele uitdaging. “We weten niet eens of dolfijnen woorden hebben,” bekent onderzoeker Denise Herzing. “We kunnen hun signalen gebruiken als we die kennen, maar dat is niet het geval.”