ASTRONOMIE  Sterren sterven niet stilletjes. De meest massieve sterren eindigen als supernova, waardoor ze in een klap vijftig tot honderd keer in helderheid toenemen. Astronomen bevestigen nu het bestaan van zeldzame grote sterren die 200 keer massiever zijn dan onze zon en die nog spectaculairder eindigen dan ‘normale’ sterren.

In 2007 zagen astronomen een heldere kosmische explosie: het ontstaan van supernova SN2007bi. De supernova bleef twee jaar zichtbaar, waardoor astronomen genoeg tijd hadden om de supernova te onderzoeken. Een ongebruikelijke bonus voor wetenschappers. Het team analyseerde de ster en publiceert de bevindingen morgen in het blad Nature.

Het blijkt dat de oorspronkelijke ster een flinke knal veroorzaakte. De ster had op het eind van haar leven geen waterstof en helium meer en had alleen nog maar een kern van zuurstof. Kleinere sterren consumeren de zuurstof, waarna alleen nog ijzer overblijft. Daarna stort een kleinere ster in en vormt er een zwart gat of neutronenster. Dit gaat gepaard met een explosie: een type II supernova. Zelfs kleinere dwergsterren produceren een supernova: type 1a.

De grote reus had echter andere plannen. Toen er nog zuurstof in de kern over was, liet de ster hoog-energetische fotonen vrij, die elektronenparen vormden met positronen. De gezamenlijke vernietiging van materie en antimaterie leidde tot een snelle instorting, waardoor een nucleaire kernreactie op gang werd gezet in de kern. Hierdoor werd de hele ster opgegeten. Er is dus niets meer over in de kern. Geen zwart gat, geen neutronenster. Helemaal niets!

“Ik geloofde nooit in zulke zeer massieve sterren”, vertelt wetenschapper Paolo Mazzali van het Duitse Max-Planck Instituut voor Astrofysica. “Maar nu we zoiets hebben zien ontploffen toont aan dat zulke reuzensterren bestaan. Dit is een nieuwe ontwikkeling in de formatie van sterren.”