Wat doet de maffia met mensen die ze helemaal van de aardbodem willen zien verdwijnen? Als we getuigen moeten geloven, worden de arme stakkers eerst vermoord en daarna in zwavelzuur gegooid, waarna er binnen een uurtje niets meer van over is. Wetenschappers besloten uit te zoeken of een mens echt zo snel in zwavelzuur oplost. En wat blijkt: het werkt niet helemaal en heel traag!

De onderzoekers namen delen van het karkas van een varken en probeerden deze in zwavelzuur te doen verdwijnen. Ze ontdekten dat het dagen duurt voordat het vlees verdwenen is. Toevoeging van water wilde wel helpen: dan was het mogelijk om spieren en kraakbeen binnen twaalf uren te doen verdwijnen. Maar om vervolgens ook van de botten af te komen, moesten de wetenschappers maar liefst twee dagen geduld hebben.

Niet helemaal
Het is dus best mogelijk om een mens deels in zwavelzuur te doen verdwijnen, maar het gebeurt niet – zoals vele getuigen beweren – binnen vijftien tot twintig minuten. En het is tevens onmogelijk om al het bewijsmateriaal letterlijk op te lossen. “Het is onmogelijk dat ze een lijk compleet vernietigen met zuur,” stelt onderzoeker Massimo Grillo.

Maffia
Het gebruik van zwavelzuur is populair in de maffiawereld. In de jaren ’80 stond maffiabaas Filippo Marchese erom berucht dat hij zijn slachtoffers eerst martelde en daarna in tanks oploste. Getuigen beschreven de misdaden op een manier die in een horrorfilm niet zou misstaan. Ze vertelden hoe de lichamen binnen vijftien tot twintig minuten verdwenen.

De wetenschap zet die misvatting nu even recht. Of dat nog gevolgen heeft voor toekomstige moordonderzoeken is onduidelijk. Maar maffiabazen moeten op basis van dit onderzoek in ieder geval over een extra vaardigheid beschikken: geduld.