Een tekening van de magmakamers. Bron: ScienceNews.

Een tekening van de magmakamers. Bron: ScienceNews.

Geowetenschappers hebben voor het eerst de magmakamers onder de vulkaan Mount St. Helens in kaart gebracht. Eén magmakamer bevindt zich vijf kilometer onder het oppervlak en is zeven kilometer diep. De tweede, grotere magmakamer begint 12 kilometer onder het oppervlak en is 28 kilometer diep.

Dankzij de tweedimensionale bodemkaart kunnen onderzoekers nog beter begrijpen hoe de kamers met elkaar verbonden zijn en waarom (en wanneer) er bepaalde uitbarstingen plaatsvinden. De wetenschappers hopen de komende tijd nog meer metingen te verrichten, waardoor er een driedimensionale kaart geproduceerd kan worden.

De onderzoekers lieten 23 explosieve ladingen ontploffen. Hierdoor ging er een schokgolf door het oppervlak heen. 2500 seismometers vingen de reflecties van deze schokgolven op. Aangezien zo’n golf langzamer door magmakamers reist dan door gesteente, konden onderzoekers een dieptekaart maken.

De geowetenschappers lieten 75 seismometers achter in de omgeving van de vulkaan. Deze seismometers blijven tot 2016 actief en luisteren naar zogenoemde teleseismische aardbevingen. De gegevens kunnen gebruikt worden om een kaart tot een diepte van 80 kilometer te creëren.

En dan gaat het heel interessant worden. Er bestaat een kans dat een dieper gelegen magmakamer onder Mount St. Helens ook andere vulkanen voorziet van magma.

Eruptie van 1980
De kaart verklaart waarom de eruptie van Mount St. Helens in 1980 zo heftig was. In de maanden voor de uitbarsting werden er een aantal kleinere aardbevingen gemeten. Stel, onderzoekers hadden de nieuwe kaart al in de jaren tachtig, dan wisten ze dat er waarschijnlijk magma van de onderste kamer naar de bovenste kamer werd gepompt. De druk in de bovenste kamer liep in enkele maanden tijd hierdoor snel op, tot het moment van uitbarsten.

De uitbarsting van de vulkaan in 1980.

De uitbarsting van de vulkaan in 1980.

Magmakamer ontbreekt
Toch zijn er nog wat vragen. In 2009 vonden wetenschappers een kleine magmakamer op een diepte van twee kilometer onder de vulkaan. Zij gebruikten een kleinere groep seismometers om de kamer te ontdekken. Vreemd genoeg is deze kamer niet op de nieuwe kaart te ontdekken. Het is dus nog een raadsel of deze magmakamer bestaat.