Het is een mysterie dat wetenschappers al lang bezighoudt: hoe kan het dat de atmosfeer van de zon miljoenen graden warmer is dan de zon zelf? De oplossing lijkt een stapje dichterbij te komen dankzij waarnemingen van twee observatoria. Het geheim? Spiculen, oftewel flinke gasuitbarstingen die enorme hitte razendsnel in de zonneatmosfeer brengen.

Het is niet voor het eerst dat de spiculen de aandacht van de wetenschappers trekken. Eerder werd ook al bedacht dat deze de atmosfeer van de zon zo warm maakten. Maar uit metingen en observaties bleek toen dat de gasuitbarstingen veel te koel zijn om echt een verschil te kunnen maken.

Warm
Maar enkele jaren geleden zagen de wetenschappers een andere soort spicule opduiken. Deze stroom schoot met een snelheid van wel 100 tot 150 kilometer per seconde van het zonneoppervlak omhoog en verdween. Of deze stroom wél een verschil kon maken, was toen onduidelijk.

Duidelijkheid
Recente observaties beantwoorden die vraag nu. Deze straalstromen blijken soms warmer dan één miljoen graden Celsius te zijn en zouden – als er maar genoeg exemplaren zijn – de zonneatmosfeer flink kunnen verwarmen. “Het lost het probleem niet op, maar biedt wel wat meer duidelijkheid,” vertelt onderzoeker Scott McIntosh.

Vaststaat dat deze bijzondere spicule niet alleen is. De uitzonderlijk hete gasuitbarstingen blijken regelmatig en op verschillende plekken op de zon op te duiken. Om er zeker van te zijn dat deze stromen de atmosfeer zo warm maken, moet nu eerst worden vastgesteld hoeveel van deze soort spiculen er zijn.