De parasiet die malaria veroorzaakt, heeft een specifiek proteïne nodig om cellen binnen te dringen. Mensen die het proteïne niet hebben, waren resistent voor de ziekte. Uit onderzoek blijkt nu echter dat ook resistente mensen malaria kunnen krijgen. Blijkbaar heeft de parasiet een manier ontdekt om toch de cellen binnen te dringen. Een gevaarlijke ontwikkeling.

Het gaat om de veelvoorkomende malariaparasiet Plasmodium vivax. De parasiet kan alleen cellen binnendringen als de drager ervan over een proteïne beschikt dat enkel voorkomt bij mensen met de Duffy-bloedgroep. Veel Afrikanen hebben die bloedgroep en dat proteïne niet en zijn dus resistent.

Tenminste: dat dachten wetenschappers. Onderzoeker Peter Zimmerman ontdekte dat zo’n tien procent van de mensen die resistent waren in werkelijkheid gewoon besmet waren. “Als Plasmodium vivax geëvolueerd is en geleerd heeft om cellen zonder het proteïne te infecteren dan is een enorm continent vol mensen opeens vatbaar voor deze nieuwe vorm van malaria.”

De meeste Afrikanen hebben de Duffy-bloedgroep niet en leken dus veilig. Nu de parasiet blijkbaar ook mensen met andere bloedgroepen kan infecteren, is de kans groot dat het aantal mensen met malaria snel stijgt.