Op 3 maart vliegt ESA’s Mars Express vlak langs de maan Phobos. De ruimtesonde observeert de maan van Mars op een afstand van slechts 50 kilometer. Nog nooit kwam de Mars Express zo dicht in de buurt van de Martiaanse maan. En dat zegt wat, want de sonde heeft al meer dan 7.777 rondjes om de planeet afgelegd.

De scheervlucht is mogelijk door de elliptische baan van de Mars Express. Op het meest nabije punt is de Mars Express 350 kilometer verwijderd van het oppervlak van Mars, op het verste punt ruim 10.000 kilometer.

Wanneer de Mars Express langs Phobos vliegt, zal de ruimtesonde onderzoeken hoe sterk de gravitatie van de natuurlijke satelliet is. Het is belangrijk dat wetenschappers dit te weten komen, omdat de Amerikanen en de Russen in de toekomst materiaal gaan verzamelen op de maan. Daarnaast worden er scherpe foto’s gemaakt van het oppervlak van de maan.

De scheervlucht hoopt antwoord te geven op een brandende vraag in de wetenschap: waar komt Phobos vandaan? Is het een asteroïde die is ingevangen door Mars? Of is het een stukje Mars dat door de inslag van een meteoriet in de ruimte is gegooid? Misschien geeft de Mars Express op 3 maart de antwoorden.