mars-nat

Wetenschappers van de Oxford universiteit vermoeden dat Mars vier miljard jaar geleden een zuurstofrijke atmosfeer had. Dit zouden de verschillen verklaren tussen Marsmeteorieten en stenen op het oppervlak van de rode planeet. Ter vergelijking: de aarde kreeg pas 2,5 miljard jaar geleden een zuurstofrijke atmosfeer.

NASA’s gepensioneerde Spirit-rover onderzocht in het verleden diverse stenen in de Gusevkrater op Mars. Opvallend genoeg bevatten deze oppervlaktestenen vijf keer meer nikkel dan Martiaanse meteorieten. Een Martiaanse meteoriet is een steen die is gevormd op Mars, vervolgens de planeet heeft verlaten (bijv. door een inslag) en uiteindelijk op aarde is beland.

Recycling
“We zien dat de meteorieten en vulkanische stenen op dezelfde manier zijn ontstaan, alleen komen de vulkanische oppervlaktestenen uit een meer zuurstofrijke omgeving”, vertelt professor Bernard Wood van de universiteit van Oxford. Zijn onderzoek staat deze week in Nature. “Waarschijnlijk komt dit door het recyclen van zuurstofrijke materialen in het binnenste van Mars.” Dit proces wordt ook wel ‘subductie‘ genoemd. Op aarde zien we dit proces ook terug bij de diepste troggen, de Fuji en de Krakatau, waar een plaat onder een andere plaat schuift.

Wist u dat…

…Curiosity dit jaar bewijzen vond dat leven op Mars vroeger zeker mogelijk was?

Wood: “Het resultaat is verrassend. De meteorieten zijn geologisch vrij jong – ongeveer 180 miljoen tot 1,4 miljard jaar oud – maar Spirit bezocht een oud stukje Mars. Het gebied waar Spirit is geland is namelijk zo’n 3,7 miljard jaar oud.”

Globale verspreiding
Als de zuurstofrijke materialen inderdaad zijn gerecycled door subductie, dan betekent dit dat het oppervlak van Mars eerder dan 3,7 miljard jaar geleden geoxideerd is. De wetenschappers denken dat de zuurstofrijke materialen ongeveer vier miljard jaar geleden zijn verspreid over het oppervlak door hevige vulkaanuitbarstingen. De meteorieten zijn veel jonger en zijn afkomstig uit diepere lagen van de rode planeet. Deze lagen zijn minder aangetast door het hierboven beschreven proces.

Nat, warm & roestig
“Wij impliceren dat Mars ongeveer vier miljard jaar geleden een zuurstofrijke atmosfeer had”, concludeert Wood. “Oxidatie geeft Mars haar beroemde rode kleur. Mars was al vroeg nat, warm en roestig.”