Ziet u die heldere ster nabij de sterrenbeelden Leeuw en Kreeft? Dat is de planeet Mars! Deze week staat Mars in oppositie, wat betekent dat de afstand tussen de rode planeet en onze planeet het kleinst is. Probeer de planeet te spotten, want het duurt ruim twee jaar voordat u weer de kans krijgt.

Iedere twee jaar haalt de aarde Mars in, zoals een racewagen die gebruik maakt van de binnenste baan. Op dit moment bevinden de zon, de aarde en Mars zich op één rechte lijn. Op dit moment haalt aarde Mars in met een gemiddelde snelheid van twee kilometer per seconde. Na 27 januari verandert dat.

Op 27 januari is de afstand tussen de aarde en Mars het kleinst. Daarna verlaten de twee planeten elkaar weer. Op 29 januari vindt de oppositie plaats, dan is de lijn zon-aarde-Mars recht.

Ondanks dat Mars een maximale magnitude van -1,3 bereikt (honderdduizenden keren helderder dan een gewone magnitude 6-ster), is deze oppositie niet zo heel bijzonder. Mars heeft een ovale baan om de zon en bevindt zich nu nabij het verste punt. De afstand tussen de aarde en Mars is bijna honderd miljoen kilometer.

Maar op 27 augustus 2003 was die afstand ongeveer twee keer zo klein. Mars kwam in 60.000 jaar nog nooit zo dichtbij. Wie toen naar Mars keek, zag een veel grotere schijf.

Op 3 maart 2012 vindt de volgende oppositie plaats, maar de afstand tussen Mars en de aarde is dan nog groter dan nu. Pas in april 2014 zijn de omstandigheden om de rode planeet te observeren beter. Een unieke kans dus!