Opportunity heeft bewijs gevonden dat het klimaat op Mars vier miljard jaar geleden mild en vochtig en dus heel geschikt voor microbieel leven was. De vondst suggereert – in combinatie met gegevens die Curiosity verzamelde – bovendien dat leven op Mars miljoenen jaren op rij tot de mogelijkheden behoorde.

Opportunity deed zijn ontdekking op het randje van de Endeavour-krater. Daar vond de rover een bijzonder oude steen. De steen is vier miljard jaar oud en daarmee de oudste steen die Opportunity tot op heden onderzocht heeft. De steen is zelfs ouder dan de krater waarbij deze werd aangetroffen.

Vochtig
Opportunity bestudeerde de steen en ontdekte vervolgens mineralen die alleen in de aanwezigheid van water kunnen zijn ontstaan. Het bewijst dat Mars zo’n vier miljard jaar geleden vochtig was. “Deze stenen zijn ouder dan alle andere stenen die we eerder tijdens deze missie bestudeerd hebben en ze laten aantrekkelijkere omstandigheden voor microbieel leven zien dan al het andere bewijs dat we eerder met Opportunity gevonden hebben,” legt onderzoeker Ray Arvidson uit.

WIST U DAT…
…het er begin deze week op leek dat Marsrover Opportunity bekogeld werd?

Langdurig
Wanneer we de resultaten van Opportunity combineren met die van Curiosity levert dat interessante conclusies op. Vorige maand werd bekend dat Curiosity een 3,6 miljard jaar oud Marsmeer waarin ooit leven mogelijk was, had ontdekt. De ontdekking dat de omstandigheden vier miljard jaar geleden ook heel aantrekkelijk waren voor microbieel leven suggereert dat Mars langdurig levensvatbaar was. “Hoe verder we Mars verkennen, hoe interessanter het wordt,” vindt onderzoeker Michael Meyer. “We ontdekken meer plaatsen op Mars die getuigen dat de planeet in het verleden warmer en vochtiger was. Dat geeft ons een goede reden om te blijven zoeken naar bewijs van voormalig leven op Mars.”

Opportunity deed deze belangrijke ontdekking op de vooravond van zijn tiende verjaardag op Mars. Die verjaardag viert de rover vandaag. Het is een opmerkelijke mijlpaal: Opportunity had eigenlijk maar drie maanden mee moeten gaan. Maar de rover is nog steeds in uitstekende staat en toont maar weer eens aan ondanks zijn hoge leeftijd te kunnen wedijveren met de jonge Curiosity en diens ontdekkingen.