mars-odyssey

Morgen voltooit NASA’s Mars Odyssey-ruimtesonde zijn 60.000ste rondje om de rode planeet. De ruimtesonde kwam in 2001 aan bij Mars en heeft sindsdien 1,43 miljard kilometer afgelegd.

Mars Odyssey heeft de afgelopen jaren record naar record verbroken. Zo is de ruimtesonde de langst opererende ruimtesonde die ooit naar Mars is gestuurd. De afgelopen jaren heeft de sonde waterijs onder het oppervlak van de rode planeet ontdekt. Ook is Mars Odyssey een belangrijke schakel in het contact tussen Marsrover Opportunity en de aarde.

Mars Odyssey maakte deze foto van de Gale-krater: de landingsplaats van Curiosity. De kleuren zijn vertekend en laten de verschillende mineraalafzettingen in de krater zien.

Mars Odyssey maakte deze foto van de Gale-krater: de landingsplaats van Curiosity. De kleuren zijn vertekend en laten de verschillende mineraalafzettingen in de krater zien.

Overtroffen door nieuwe sondes
De afgelopen jaren is de ruimtesonde een beetje uit beeld geraakt. Dit heeft ermee te maken dat NASA tegenwoordig een veel betere ruimtesonde om Mars heeft draaien: de Mars Reconnaissance Orbiter. De HiRISE-camera van de Mars Reconnaissance Orbiter kan objecten op Mars spotten die één meter groot zijn. En dat terwijl de resolutie van de beste camera van Mars Odyssey een resolutie van 18 meter per pixel heeft. Logisch dus. Hetzelfde zien we gebeuren met de Mars Exploration Rover Opportunity, die in de headlines verslagen wordt door Curiosity.

Doel: een kwart eeuw
“Mars Odyssey is in een uitstekende conditie en functioneert prima”, zegt projectleider David Lehman. “Daarnaast heeft de ruimtesonde nog genoeg brandstof om zeker tien jaar door te gaan.” In dat geval zou Mars Odyssey de grens van 25 jaar kunnen halen. En dat is zeer indrukwekkend voor een ruimtesonde die om een planeet draait, aangezien zo’n ruimtevaartuig regelmatig zijn baan moet corrigeren, waarbij brandstof verloren gaat.

Morgenstond heeft goud in de mond
De komende tijd gaat Mars Odyssey van koers veranderen. Jarenlang observeerde het onbemande ruimtevaartuig de rode planeet in de middaguren en ’s nachts, maar vanaf november 2015 richt hij zich op de morgenstond. Mars Odyssey gaat observeren wat er ’s ochtends in de atmosfeer van Mars gebeurt. “Wat voor invloed heeft het aanbreken van de ochtend op mist, wolken en bevriezingen op het oppervlak van Mars? Dit hopen we uit te zoeken”, zegt projectwetenschapper Jeffrey Plaut.