Het monsterbuisje blijkt nog steeds leeg. Maar het team geeft de moed niet op.

De eerste tegenslag voor marsrover Perseverance is een feit. Het is de rover namelijk niet gelukt om een monster van het Martiaanse oppervlak te nemen. Wat er precies mis is gegaan, is nog niet bekend.

Monsters nemen
Eén van de belangrijkste taken van Perseverance op de rode planeet is het verzamelen van monsters. Dit doet het robotwagentje met behulp van een geavanceerde boor en beitel die aan het einde van zijn twee meter lange robotarm bevestigd zitten. In totaal draagt Perseverance maar liefst 43 titanium monsterbuisjes met zich mee die hij zal vullen met Marsgesteente en regoliet. Vervolgens zal Perseverance deze verzegelde buisjes klaarleggen, om tijdens een toekomstige Sample Return Mission mee terug naar de aarde gebracht te worden voor verdere analyse.

Mislukt
Perseverance verkent momenteel een interessant gebied in de Jezero-krater dat ook wel ‘Crater Floor Fractured Rough’ genoemd. Hier zijn Jezero’s diepste (en oudste) lagen blootliggend gesteente en andere intrigerende geologische kenmerken te vinden. Het is daarom ook niet verrassend dat het team deze plek koos voor Perseverance’ eerste bemonstering. Maar helaas ging die eerste bemonsteringspoging niet geheel volgens plan. Uit gegevens die Perseverance terug naar de aarde stuurde blijkt namelijk dat het meegebrachte monsterbuisje nog altijd leeg is. En daarmee is de eerste bemonstering van Marsrover Perseverance helaas mislukt.

Wat ging er mis?
Wat er precies is misgegaan, weet het team nog niet. Tijdens de bemonstering blijken namelijk wel de boor en de beitel volgens plan te zijn ingeschakeld. Ook werd het monsterbuisje na het boren verwerkt zoals bedoeld. “Het bemonsteringsproces is van begin tot eind volledig autonoom,” legt missiemanager Jessica Samuels uit. “Na de bemonstering hebben we het volume van het monster gemeten. Maar we ontdekten niet de verwachte weerstand die er wel zou zijn geweest als er een monster in het buisje had gezeten.”

Aanvullend onderzoek
Hoewel het een flinke tegenslag is, maakt het missieteam zich nog niet echt zorgen om Perseverance zelf. “De eerste gedachte is dat het gesteente tijdens het boren niet reageerde zoals we hadden verwacht,” zegt teamlid Jennifer Trosper. “De komende dagen zullen we meer tijd besteden aan het analyseren van de gegevens die we hebben. Ook zullen we aanvullende diagnostische gegevens verzamelen om de oorzaak van het lege monsterbuisje te achterhalen.” Daarbij zal het team onder andere de hulp inschakelen van camera WATSON (Wide Angle Topographic Sensor for Operations and eNgineering) die zich aan het einde van de robotarm bevindt. Deze camera kan prachtige close-ups maken. En dus wil het team met behulp van WATSON het boorgat wat beter bestuderen. Zodra het team begrijpt wat er tijdens de bemonstering precies is foutgegaan, kan bepaald worden wanneer de volgende poging om monsters te verzamelen wordt gepland.

Complicaties
Hoewel het jammer is dat de eerste bemonstering niet volgens plan is verlopen, is het volgens Trosper ook niet geheel verrassend. “Ik ben bij elke Marsrover-missie betrokken geweest,” vertelt ze. “En als er iets is dat ik heb geleerd, is het dat het niet ongebruikelijk is om tijdens een eerste complexe activiteit tegen complicaties aan te lopen.” Tijdens de Phoenix-missie in 2008 slaagde de ruimtesonde er bijvoorbeeld ook niet gelijk in om monsters te verzamelen. Zo bleek de grond erg ‘plakkerig’ waardoor er meerdere pogingen nodig waren voordat er succes werd behaald. Ook Marsrover Curiosity stuitte op tegenslag, toen hij in rotsen boorde die harder en brozer bleken te zijn dan verwacht. Meest recentelijk had Marslander Insight een zure tegenvaller toen het niet lukte om met de hamerboor een gat te graven. Hieruit blijkt dat niet alles vooraf te voorspellen is; Mars blijft geheimen voor ons houden.

Met dit in het achterhoofd, werkt het team hoopvol toe naar een succesvolle tweede bemonsteringspoging. “Hoewel dit niet de ‘hole-in-one’ is waar we op hadden gehoopt, weten we dat er altijd risico’s zijn als we een nieuw gebied verkennen,” zegt Thomas Zurbuchen van NASA. “We zullen volhardend naar een oplossing zoeken om toekomstig succes te verzekeren.”

Meer weten…

…over Perseverance zoektocht naar dode aliens? Bekijk hier Perseverance’ route en lees hier meer over hoe het robotwagentje microbiële marsmannetjes hoopt te ontdekken!