Onderzoekers hebben een nieuw soort duin gevonden op Mars. Deze miniduintjes zijn groter dan kleine windribbels, maar niet zo groot als duinen aan de Nederlandse kust.

Wanneer wind en water over een aardse zandvlakte razen, dan ontstaan er kleine ribbels in het zand die tientallen centimeters uit elkaar liggen of er vormen grote duinen zoals we aan de Nederlandse kust zien. Er bestaat geen overgangsvorm.

Maar op Mars wel. Daar zijn miniduintjes te vinden met golflengten van een meter. De Mars Reconnaissance Orbiter en Curiosity hebben deze miniduintjes inmiddels gespot op de rode planeet.

“Toen Curiosity bij de Bagnold-duinen aankwam, zagen we bijzondere rimpelingen in het zand”, vertelt onderzoeker Mathieu Lapotre. “Deze golven zijn niet ontstaan tijdens de inslag van een meteoriet, maar door wind op Mars.” De miniduintjes lijken op ribbels die ontstaan wanneer water over een zandbedding op aarde stroomt.

Een opmerkelijke observatie is dat de miniduintjes kleiner zijn wanneer de atmosferische druk hoger is. Het zijn daarom een soort natuurlijke barometers. Versteende rimpelingen kunnen gebruikt worden om te achterhalen hoe de luchtdruk vroeger was op Mars. Het is een feit dat de rode planeet vroeger een dikkere atmosfeer had, maar in de loop van miljarden jaren is Mars een groot deel van zijn atmosfeer verloren.