In juni 2010 gingen de deuren achter zes astronauten dicht en op vrijdag 4 november mogen ze dan eindelijk weer naar buiten.

De beroemde Mars500-missie is geen echte missie naar Mars, maar een simulatie ervan. De zes astronauten gingen in juni 2010 hun ruimtevaartuig binnen en zaten er 520 dagen opgesloten. De missie is ontworpen om te achterhalen of mensen zowel fysiek als psychisch in staat zijn om de rit naar Mars te maken.

Ver weg
Mars is een eindje weg. Het is zo’n 250 dagen vliegen. En dan moeten de astronauten natuurlijk ook nog terug. Het vraagt heel wat van mensen om zo’n lange tijd opgesloten te zitten en de vraag was dan ook: kunnen mensen het wel aan? Om dat uit te vinden, werden de astronauten 250 dagen in een zogenaamd ruimtevaartuig gezet. Na die 250 dagen kwamen ze aan op Mars en daar werd zelfs een landing en ruimtewandeling gesimuleerd. Kort daarna gingen de astronauten weer ‘terug naar de aarde’ en dat betekende weer 250 dagen in het zogenaamde ruimtevaartuig. Er werd alles aan gedaan om de missie zo geloofwaardig mogelijk te maken. Zo konden de astronauten wel communiceren met het thuisfront, maar zat daar vaak enorme vertraging tussen. De afstand tussen Mars en de aarde is groot dus voor een vanaf Mars verzonden berichtje op aarde is, zijn al zo’n twintig minuten verstreken. Ook dat hebben de astronauten ervaren.

Onderzoek
De astronauten hebben tijdens hun missie bijgehouden hoe hun lichaam en brein eraan toe was. Zo zijn er regelmatig scans uitgevoerd. Al die onderzoeksgegevens worden bestudeerd om te kijken welke impact zo’n reis op de mens heeft. Maar één ding lijkt al bewezen, zo legt Patrik Sundblad namens ESA uit. “De bemanning kan de onvermijdelijke isolatie tijdens een missie naar Mars en weer terug overleven.”

Niet gemakkelijk
Dat wil niet zeggen dat het gemakkelijk is. De astronauten hebben het best moeilijk gehad. “Augustus was een mentaal dieptepunt,” weet Sundblad. “Hun vrienden en familie waren op vakantie en ze ontvingen niet zoveel berichten en er was qua voedsel weinig variatie.” Dat is nuttige informatie. Wanneer we weten wanneer astronauten het het moeilijkst hebben, kunnen er acties worden ondernomen om die moeilijk momenten voor te zijn of te verzachten.

De bemanning van de Mars500-missie ziet aanstaande vrijdag voor het eerst in anderhalf jaar weer daglicht. De astronauten worden dan nog drie dagen geobserveerd. De eerste echte conclusies omtrent Mars500 worden pas over een jaar verwacht. Dan zal ook duidelijk zijn of er nog een experiment volgt.