In Moskou starten drie Russen, een Italiaan, een Fransman en een Chinees met het experiment Mars500. Anderhalf jaar lang verblijven ze in een afgesloten loods. Het is de bedoeling om een reis naar Mars na te bootsen en te zien hoe men in dergelijke omstandigheden overleeft en psychologisch reageert.

Het enige contact dat de ‘proefkonijnen’ gedurende 520 dagen hebben, is met de vluchtleiding. Er is ook een internetverbinding, maar die heeft een vertraging van 20 minuten, zoals bij een echte reis naar Mars het geval is. Met het experiment willen wetenschappers onderzoeken hoe het lichaam en de geest tijdens een lange periode van afzondering en stress in een kleine ruimte reageren. De resultaten zijn belangrijk wanneer een ruimtevaartorganisaties in de toekomst een echte reis naar de rode planeet ondernemen.

Meer dan 500 dagen opgesloten
De ‘reis’ van de zes bemanningsleden naar Mars duurt 250 dagen. Drie van hun zullen dan dertig dagen lang het oppervlak verkennen en onderzoeken. In de resterende 240 dagen keert de bemanning terug naar de aarde. Ondertussen blijft er contact gehouden worden met de vluchtleiding.

“Ik denk dat je een beetje gek moet zijn om zo’n reis te ondernemen”, zegt de 26-jarige Diego Urbina uit Italië. “Natuurlijk mis ik mijn familie en vrienden. Ook mis ik waarschijnlijk internet. En ik ga vrouwen missen!”

Zwaar
Martin Zell van ESA verwacht dat de ‘nep-astronauten’ het zwaarder krijgen dan de astronauten aan boord van het internationale ruimtestation. “In het ruimtestation heb je altijd contact met de aarde. Ook komen er regelmatig nieuwe astronauten op bezoek. Tijdens een reis naar Mars gaat de deur nooit open.”

Niet de eerste keer
Het is niet de eerste keer dat een dergelijk experiment wordt gehouden. Vorig jaar ondernamen ook al een aantal mensen een fictieve reis naar Mars, maar die duurde ‘slechts’ 105 dagen.

“Mars is de ultieme bestemming”, vertelt Simonetta Di Pippo van ESA. “Op een dag zullen wij daar leven en werken.”