En deze stofwolken leren ons meer over de Martiaanse wind én hoe stof door de atmosfeer beweegt.

Mars is behoorlijk stoffig: vrijwel het hele oppervlak wordt door stof bedekt. Dit werd nog maar eens duidelijk toen Marshelikopter Ingenuity tijdens zijn eerste vlucht opsteeg en landde. Want de Marshelikopter deed – letterlijk – behoorlijk wat stof opwaaien!

Filmpje
In onderstaande filmpje is te zien hoe er tijdens het opstijgen en landen van Ingenuity grote stofwolken ontstaan. Vervolgens waait dit stof alle kanten op terwijl het helikoptertje zich een weg door de ijle Martiaanse lucht baant.

Waarschijnlijk heeft Ingenuity tijdens deze korte vlucht ook een deel van het stof dat in de afgelopen tijd op zijn zonnepanelen terecht is gekomen, afgeschud. Zo kwam het team tot de ontdekking dat Ingenuity nu meer energie opwekt dan vóór zijn eerste vlucht. Het betekent dat Ingenuity met zijn snel roterende rotorbladen zichzelf weer wat heeft afgestoft.

Marswind
Maar dat is niet het enige interessante. NASA stelt namelijk dat we dankzij de stofwolken die Ingenuity veroorzaakte, ook meer te weten kunnen komen over de Martiaanse wind én hoe stof door de atmosfeer beweegt. Ondertussen weten we al wel dat het op Mars behoorlijk hard kan waaien, wat zelfs tot grote stofstormen kan leiden. Eén zo’n storm werd marsrover Opportunity zelfs fataal.

Hoor de wind waaien
Overigens komen we onderhand wel steeds meer over de Martiaanse wind te weten. Nog niet zo lang geleden legde Perseverance zelfs het geluid van een Mars-bries vast.

Het weer op Mars
En er ligt meer in het verschiet. Marsrover Perseverance is namelijk uitgerust met het Mars Environmental Dynamics Analyzer-instrument (kortweg MEDA). En met dit instrument hoopt NASA het weer op Mars nog beter te kunnen bestuderen. MEDA bevat een reeks omgevingssensoren waarmee het de stofconcentratie en zes atmosferische omstandigheden vastlegt: wind (zowel de snelheid als de richting), luchtdruk, relatieve vochtigheid, luchttemperatuur, grondtemperatuur en straling (van zowel de zon als de ruimte). Het instrument wordt om het uur wakker om de meteorologische omstandigheden te registreren en op te slaan, zowel overdag als ’s nachts. Het komende jaar zal MEDA waardevolle informatie verstrekken over temperatuurcycli, warmtestromen, stofcycli en de manier waarop stofdeeltjes een wisselwerking aangaan met licht, wat uiteindelijk zowel de temperatuur, als het weer beïnvloedt.

De filmpjes en afbeeldingen die Perseverance en de Marshelikopter schieten van Ingenuity’s prachtige testvluchten is dus niet alleen leuk voor in het album. Het heeft tevens wetenschappelijke waarde. En er valt nog zoveel over Mars te ontraadselen. We kunnen dus niet wachten totdat de volgende beelden beschikbaar komen!