NASA heeft meer tijd nodig om de problemen die vorige week optraden, op te lossen.

Waar eerder gehoopt werd dat Marshelikopter Ingenuity in de loop van deze week het luchtruim kon kiezen, lijkt ook dat niet meer haalbaar. NASA laat in een korte verklaring weten volgende week een nieuwe streefdatum bekend te maken. Deze week wordt er dus sowieso niet meer gevlogen.

Problemen
Het uitstellen van de eerste vlucht vloeit voort uit problemen die eind vorige week optraden, tijdens het testen van de rotorbladen van de Marshelikopter. Gedurende de test moest de boordcomputer van de helikopter overgaan van de ‘pre-flight-modus‘ naar de ‘flight-modus‘. Maar dat ging niet helemaal zoals gepland, waardoor de test uit voorzorg werd afgebroken.

De afgelopen dagen is door een onderzoeksteam gekeken hoe men het beste verder kan gaan. En de beste oplossing lijkt het aanpassen en opnieuw installeren van een stukje software. De ontwikkeling daarvan kost niet zoveel tijd, het valideren en versturen ervan, wel.

Volgende week
Op dit moment durft NASA niet te voorspellen wanneer de Marshelikopter het luchtruim gaat kiezen. Pas volgende week zal daar meer duidelijkheid over komen.

Vertrouwen
De Amerikaanse ruimtevaartorganisatie heeft er wel alle vertrouwen in dat het probleem kan worden opgelost en de Marshelikopter alsnog die historische vlucht kan maken. “Ingenuity staat nog altijd in goede gezondheid op het oppervlak van Mars,” zo laat NASA weten.

De missie
Marshelikopter Ingenuity landde samen met Marsrover Perseverance in februari op de rode planeet. De helikopter maakte zich vorige week los van de rover en heeft reeds aangetoond ook tijdens de koude nachten op Mars zijn mannetje te staan. Op korte termijn moet duidelijk worden of de helikopter ook daadwerkelijk in staat is om op Mars te vliegen. Als die eerste testvlucht goed verloopt, hoopt NASA er in een tijdsbestek van zo’n 30 sols (Marsdagen) nog vier te maken, waarbij de helikopter elke keer ietsje hoger en verder vliegt.

Terwijl onderzoekers op aarde zich inspannen om de eerste testvlucht van Ingenuity mogelijk te maken, gaat ook Perseverance (de Marsrover die deze selfie maakte) gewoon over tot de orde van de dag. De rover is al volop bezig met het verzamelen van data en moet binnenkort ook MOXIE aanzwengelen. Met dit instrument wordt gepoogd om uit de koolstofrijke atmosfeer van Mars zuurstof te maken. Het experiment is van belang voor toekomstige bemande missies naar de rode planeet. Afbeelding: NASA/JPL-Caltech/MSSS.

Uit de testvluchten moet duidelijk worden of het mogelijk is om op Mars een helikopter in de lucht te brengen en houden. Als de missie van Ingenuity goed verloopt, is het ongetwijfeld de opmaat naar meer. Toekomstige robotische – en nog wat later ook bemande – Marsmissies zouden dan namelijk eveneens met een helikopter kunnen worden uitgerust. Deze toekomstige Marshelikopters kunnen bijvoorbeeld het gebied rondom de landingsplaats gedetailleerd in beeld brengen en onthullen waar rovers het beste naar toe kunnen rijden. Of onderzoek doen in gebieden die voor rovers lastig toegankelijk zijn. En tijdens de latere bemande missies kunnen de helikopters helpen om lichte ladingen op het oppervlak van Mars te verplaatsen.