Onduidelijk is nog waarom de helikopter niet opsteeg.

Eind van de middag (Nederlandse tijd) vond de vierde testvlucht van Marshelikopter Ingenuity plaats. Door de grote afstand tussen de aarde en Mars lieten de tijdens de vlucht verzamelde data lang op zich wachten. En pas zojuist – rond een uur of negen – werd duidelijk dat de testvlucht niet volgens plan is verlopen; de helikopter is niet van de grond gekomen.

Nieuwe poging
Onduidelijk is nog waarom de helikopter niet gevlogen heeft. Maar NASA gaat zeker niet bij de pakken neerzitten. Via Twitter laat de Amerikaanse ruimtevaartorganisatie weten snel een nieuwe poging te willen wagen. Eerst is het nu echter zaak om alle data door te spitten en te achterhalen waarom Ingenuity vanmiddag niet het luchtruim koos.

Vierde vlucht
NASA had grootse plannen voor de vierde testvlucht. Ingenuity had naar een hoogte van vijf meter moeten klimmen om vervolgens naar een 84 meter verderop gelegen plek te vliegen. Onderweg zou de helikopter over rotsen, zandheuveltjes en inslagkraters vliegen en om de 1,2 meter een foto van het onderliggende oppervlak maken, alvorens weer terug te keren naar de landingsplek. Maar zover kwam het vanmiddag om onbekende redenen dus niet.

Eerdere vluchten
In de afgelopen twee weken koos Ingenuity al drie keer het luchtruim. De drie vluchten verliepen vlekkeloos. Tijdens de eerste vlucht vloog Ingenuity naar een hoogte van twee meter om daarna terug te keren naar het Marsoppervlak. Tijdens de tweede vlucht – enkele dagen later – vloog de helikopter naar vijf meter hoogte, waarna deze ook twee meter opzij bewoog. Tijdens de derde vlucht ging Ingenuity nog een stap verder. De helikopter steeg naar vijf meter hoogte en vloog 50 meter van de landingsplek vandaan. De vluchten leverden spectaculaire beelden op. Zo maakte Ingenuity diverse foto’s vanuit de lucht, terwijl Perseverance de rover zowel op het oppervlak als in de lucht fotografeerde.

30 dagen
Ingenuity arriveerde in februari samen met Perseverance op Mars. De helikopter koppelde zich begin deze maand los van de rover en maakte vorige week maandag zijn eerste testvlucht. De testvlucht was het begin van een in principe 30 dagen durende periode waarin NASA zeker vijf testvluchten wil maken en waarbij de helikopter elke keer weer ietsje verder, hoger, langer en/of sneller vliegt.

De komende dagen zal duidelijk worden wat de toekomst voor Ingenuity brengt en of deze nog in staat is om de twee geplande vluchten te maken. Echt noodzakelijk zijn deze twee vluchten overigens niet; alle doelen die NASA met deze demonstratiemissie voor ogen had, zijn tijdens eerdere vluchten al behaald. “Toen Ingenuity weer veilig was geland, wisten we dat we meer dan genoeg gegevens hadden verzameld om ingenieurs te helpen bij het ontwerpen van toekomstige generatie Marshelikopters,” liet hoofdingenieur van Ingenuity, Bob Balaram, na de derde vlucht al weten.