Een enkele reis dit keer!

Marshelikopter Ingenuity heeft voor de vijfde keer met succes het luchtruim gekozen. De helikopter steeg net als tijdens de eerdere vluchten op vanaf een plek die Wright Brothers Field wordt genoemd en landde vervolgens – en dat is voor het eerst – heel ergens anders.

De vlucht
De helikopter steeg tijdens de vijfde vlucht naar een hoogte van 10 meter. Nog niet eerder heeft de helikopter zo hoog gevlogen; eerdere vluchten vonden op maximaal vijf meter hoogte plaats.

Deze foto maakte Marsrover Perseverance tijdens de vijfde vlucht van Ingenuity. Afbeelding: NASA / JPL-Caltech.

Eenmaal op hoogte, legde de helikopter 129 meter af. Waar de helikopter tijdens eerdere vluchten steevast terugkeerde naar de plaats van opstijgen, gebeurde dat nu niet. De helikopter maakte na de 129 meter lange vlucht enkele kleurenfoto’s van het onderliggende gebied, om er daarna te landen.

Nieuwe landingsplek
De nieuwe landingsplek van Ingenuity was – net als de eerste – zorgvuldig gekozen. En wel op basis van data die Ingenuity tijdens de vierde vlucht verzameld had. De data stelde onderzoekers in staat om een hoogtekaart van het gebied te maken en een plek te kiezen die vrijwel vlak is en nauwelijks keien en andere hindernissen herbergt.

Verlengde missie
Voorafgaand aan de Ingenuity-missie hoopte NASA zo’n vijf vluchten op de rode planeet te voltooien. Maar de missie is zo’n succes dat de Amerikaanse ruimtevaartorganisatie besloten heeft om deze te verlengen. De vijfde missie vormt eigenlijk de overgang tussen de hoofd- en verlengde missie. Tijdens de hoofdmissie wilde NASA vaststellen of een helikopter op Mars kan vliegen. Tijdens de verlengde missie wil de ruimtevaartorganisatie helder krijgen wat een Marshelikopter kan betekenen tijdens de verkenning van de rode planeet. Kan deze bijvoorbeeld ingezet worden om het werkgebied van rovers in kaart te brengen en zo helpen bij het uitstippelen van een veilige route voor een Marsrover? En kan deze bijvoorbeeld ook lastig toegankelijke gebieden op Mars vanuit de lucht verkennen? Op die vragen hoopt NASA de komende tijd antwoorden te krijgen. En ondertussen wordt natuurlijk ook meer ervaring opgedaan met het vliegen op andere werelden.

NASA verwacht de komende weken zeker nog een aantal vluchten te maken. Daarna zal opnieuw gekeken worden hoe Ingenuity ervoor staat en of er nog meer vluchten mogelijk zijn.

Hoor Ingenuity vliegen
Vorige week vond de vierde succesvolle testvlucht van Ingenuity plaats. En tijdens die vlucht zijn voor het eerst ook geluidsopnames gemaakt! De opnames zijn gemaakt door Perseverance. In eerste instantie hoor je enkel de wind, maar door komt later het geluid van Ingenuity’s rotoren bij.

De geluidsopnames zijn uniek; nog nooit eerder heeft een rover op een andere planeet geluidsopnames gemaakt van een ander door mensen gemaakt object op diezelfde planeet. Het was nog wel even spannend of het Perseverance zou lukken om de opnames te maken; de rover was op het moment dat Ingenuity opsteeg zo’n 80 meter van de helikopter verwijderd. Maar toch lukte het om met 1 van de microfoons het geluid van de helikopter op te vangen.