Vanmiddag nam de Trace Gas Orbiter (TGO) afscheid van Marslander Schiaparelli. De één gaat rondjes rondom Mars cirkelen, terwijl de ander over enkele dagen op het oppervlak van de rode planeet landt.

De scheiding vond vanmiddag om 16:42 uur Nederlandse tijd plaats. De TGO heeft al wel een signaal gestuurd naar de aarde, maar dit signaal bevatte geen informatie over de huidige status van het ruimtevaartuig. Wetenschappers verwachten dat dit probleem binnen enkele uren opgelost wordt.

De afstand tussen Schiaparelli en Mars wordt de komende dagen kleiner. Op woensdag 19 oktober rond 16:42 uur valt de lander in de atmosfeer. Zes minuten daarna landt Schiaparelli op Mars. Eerder kon je op Scientias.nl al lezen hoe de landing van Schiaparelli er precies uit gaat zien. De lander maakt onder meer gebruik van parachutes en stuwraketten om op zijn pootjes terecht te komen. Als Schiaparelli succesvol landt, kunnen Europese en Russische wetenschappers het drama met al die eerdere Mars-missies achter zich laten. Zo verloren de Britten de Beagle 2-lander, terwijl drie Russische Marsmissies in rook opgingen.

In het omcirkelde gebied moet Schiaparelli neerkomen. Eerder landde NASA's Marsrover Opportunity al in dit gebied, dat Meridiani Planum heet.

In het omcirkelde gebied moet Schiaparelli neerkomen. Eerder landde NASA’s Marsrover Opportunity al in dit gebied, dat Meridiani Planum heet.

Trace Gas Orbiter
De Trace Gas Orbiter gaat zich vastbijten in het methaan-vraagstuk. Er komt methaan in de atmosfeer van Mars voor, maar dit gas verdwijnt snel. Wetenschappers hopen de bron van het methaan te vinden, want dit kan een biologische bron zijn. Wellicht is er nog leven op Mars. Dit is niet ondenkbaar. Een alternatief is dat een chemische bron verantwoordelijk is voor de uitstoot van methaan. Hoe dan ook: het is goed om de plekken in kaart te brengen, waardoor er in de toekomst een bezoekje gebracht kan worden aan deze hotspots.

Proefkonijn
Helaas is Schiaparelli maar een paar dagen actief. De landingsmodule is namelijk een proefkonijn. Wetenschappers willen de landing van een toekomstige Marsrover oefenen. Schiaparelli blijft enkele dagen actief en zal daarna uitschakelen. Het is een generale repetitie voor de ExoMars-missie van 2020. Dan zetten de Europeanen een rover op Mars.

ExoMars-rover
De ExoMars-rover wordt een mooie machine. Hij stippelt namelijk zelf een route uit en gaat op zoek naar sporen van leven. De rover kan honderd meter per dag afleggen en tot wel twee meter diep boren. De bodemmonsters worden geanalyseerd, waarna wetenschappers de resultaten te zien krijgen. Jammergenoeg moeten we nog even geduld hebben. De missie is onlangs twee jaar uitgesteld, omdat Europese en Russische leveranciers niet alles op tijd konden aanleveren. Pas in het volgende decennium gaat de rover het Marsoppervlak verkennen.