Wetenschappers beweren dat meren op Mars later opgedroogd zijn dan gedacht. Op de rode planeet vloeide honderden miljoenen jaren langer water dan tot nu toe werd aangenomen.

De onderzoekers hebben gegevens van NASA’s Mars Reconnaissance Orbiter geanalyseerd. Ze berekenden de leeftijd van 22 inslagkraters en keken vervolgens of er erosiesporen te zien waren. Als er immers water stroomde, dan zou dit effect hebben gehad op de kraterranden.

De astronomen ontdekten meren die ruwweg een miljard jaar na de bekende natte periode van Mars nog steeds nat waren. “De rode planeet heeft dus aanzienlijk lang blank gestaan”, beweert onderzoeker Sharon Wilson van het Amerikaanse Smithsonian Institution.

Aangezien Mars een lange tijd vloeibaar water op zijn oppervlak had, vergroot dit de kans dat er wellicht microscopisch leven is ontstaan op deze planeet.

Lake Tahoe
“Een van de meren die lange tijd onder water stond had evenveel water als Lake Tahoe”, vervolgt Wilson. Dit grote zoetwatermeer op de grens tussen Californië en Nevada heeft een volume van 188 kubieke kilometer. In vergelijking: het IJsselmeer heeft een volume van 9,7 kubieke kilometer.

Alleen nog maar smeltwater
Het is bijzonder dat Mars twee tot drie miljard jaar geleden nog een natte planeet was. Overigens was het water op de rode planeet op het eind niet vloeibaar meer. Omdat Mars een groot deel van zijn atmosfeer was kwijtgeraakt, bleef het resterende water bevroren op het oppervlak liggen. In de zomermaanden stroomde er nog wel water op Mars, omdat de temperatuur dan hoog genoeg was om het ijs deels te laten ontdooien.