odyssey

NASA heeft de Marsorbiter Odyssey verhuisd. De orbiter gaat in een nieuwe baan rondom Mars cirkelen en kan vanaf zijn nieuwe stekkie de rode planeet in het ochtendlicht aanschouwen. Dankzij de verhuizing kunnen we zo onder meer iets te weten komen over de temperaturen op Mars kort na zonsopgang.

“We leren een oud ruimtevaartuig een nieuw trucje,” vat onderzoeker Jeffrey Plaut de verandering samen. “Odyssey zal in een positie zijn om Mars in een heel ander licht te bekijken.” Eerder hebben Marsorbiters al wel kort na zonsopgang foto’s van Mars gemaakt, maar nog nooit is de planeet echt in de vroege ochtenduren bestudeerd. De meeste orbiters bestuderen de rode planeet ‘s middags, wanneer het minder nevelig is en het oppervlak beter te bestuderen valt.

Stokoud

Odyssey werd in 2001 gelanceerd en begon zijn Marsonderzoek in februari 2002. Daarmee is de orbiter tot op heden het langst werkende ruimtevaartuig dat ooit naar Mars is gestuurd.

Het betekent dat Odyssey vanuit zijn nieuwe baan werkelijk wel eens nieuwe dingen kan gaan ontdekken. Onderzoekers hopen onder meer inzicht te krijgen in processen op Mars die ingegeven worden door warmte. Denk aan geisers nabij de polen die gevoed worden door het smelten van koolstofdioxide-ijs. Maar er zijn meer mogelijkheden, zo legt onderzoeker Philip Christensen uit. “We kunnen op zoek naar verschillen tussen seizoenen. Komt mist vaker voor in de winter dan in de lente? We kunnen dat systematisch gaan uitzoeken. We observeren wolken in zichtbaar licht en checken de temperatuur op de grond in infrarood licht.”

Afgelopen dinsdag maakte Odyssey al een manoeuvre om in de nieuwe baan te belanden. “Het ruimtevaartuig presteerde precies zoals gepland,” benadrukt onderzoeker David Lehman. In november 2015 zal de orbiter opnieuw een manoeuvre maken en daadwerkelijk in de gewenste baan terechtkomen. Daarna heeft de orbiter nog voldoende brandstof aan boord om zeker tien jaar actief te blijven.