curiosity

NASA´s Marswagentje Curiosity heeft voor het eerst ‘geproefd’ van Mount Sharp. De rover boorde een gaatje van zo’n 6,7 centimeter diep in de onderste laag van de berg en zal het verzamelde materiaal op korte termijn analyseren.

Met het bestuderen van Mount Sharp wordt het hoofddoel van deze Marsmissie vervuld. “Curiosity vloog honderden miljoenen mijlen om dit te doen,” vertelt onderzoeker Jennifer Trosper. Curiosity landde in augustus 2012 op Mars en bestudeerde eerst een gebied vrij dicht bij de landingsplek. Daarna begon deze zijn acht kilometer lange reis naar Mount Sharp. De rover was zo’n vijftien maanden onderweg.

Klimaat
Achterhalen hoe het klimaat van Mars er vroeger uitzag, is belangrijk wanneer we willen weten of de rode planeet ooit leven bevatte. Leven zoals wij dat kennen vereist namelijk prettige temperaturen (dat wil onder meer zeggen: temperaturen waarbij vloeibaar water kan bestaan). Onderzoekers willen graag bevestigen dat op Mars ooit vloeibaar water voorkwam en achterhalen hoe lang op de planeet sprake was van omstandigheden die gunstig waren voor leven.

Maar wetenschappers zijn ervan overtuigd dat het allemaal de moeite waard is. Mount Sharp is zo’n 5,5 kilometer hoog en uit verschillende lagen opgebouwd. Curiosity heeft nu een gaatje geboord in de onderste laag van de berg. “Vanaf hier zijn we van plan om de hogere, jongere lagen die in de nabijgelegen heuvels bloot zijn komen te liggen, te bestuderen,” vertelt onderzoeker Ashwin Vasavada. De verschillende lagen van de berg stammen uit verschillende tijden. Door de verschillende lagen te bestuderen, hopen onderzoekers een beeld te krijgen van hoe het klimaat van Mars zich door de jaren heen ontwikkelde. Ook willen ze graag achterhalen hoe de berg precies ontstaan is.

Curiosity zal het verzamelde materiaal binnenkort verplaatsen naar het laboratorium aan boord van de Marsrover. In dat laboratorium kan Curiosity vaststellen hoe het verzamelde materiaal in elkaar steekt.

Een gaatje in Mount Sharp. Afbeelding: NASA / JPL-Caltech / MSSS.

Een gaatje in Mount Sharp. Afbeelding: NASA / JPL-Caltech / MSSS.