De rover maakte de selfie kort voor deze aan een recordbrekende klimpartij op Mars begon.

Marsrover Curiosity heeft ons weer op een leuke selfie getrakteerd. Het gaat om onderstaand plaatje. Curiosity nam de foto nét voordat hij begon aan de klim van zijn leven: een steile heuvel ook wel bekend als de Greenheugh Pediment.

Deze selfie is gemaakt door NASA’s Curiosity marsrover op 26 februari 2020. Afbeelding: NASA/JPL-Caltech/MSSS

Steile klim
De selfie vertegenwoordigt dus niet alleen maar een leuk moment van Curiosity op de rode planeet. Het markeert tegelijkertijd een belangrijke mijlpaal. Want nog niet eerder waagde de marsrover zich aan zo’n steile klimpartij. In totaal waren er maar liefst drie ritten nodig om de top van de heuvel te bereiken, waar hij uiteindelijk op 6 maart – zijn 2696ste dag op Mars – aankwam. Tijdens de tweede rit werd de marsrover gedwongen om zo’n 31 graden te kantelen. En dat is recordbrekend: nog niet eerder heeft de marsrover zo schuin gestaan.


Hoewel 31 graden kantelen behoorlijk wat is voor een marsrover, is dit nét geen record. Het ‘kantelrecord’ staat namelijk op naam van de nu gepensioneerde marsrover Opportunity. In 2016 wist deze rover namelijk een steile helling van maar liefst 32 graden te beklimmen.

We hoeven echter niet bang te zijn dat Curiosity omvalt. Dankzij een ingenieus wielsysteem kan de marsrover zeker 45 graden kantelen zonder om te vallen. En dat heeft de rover op het terrein waar hij zich momenteel bevindt, hard nodig. Sinds 2014 rolt Curiosity Mount Sharp op; een vijf kilometer hoge berg in het midden van de Gale Krater. Onderzoekers brengen elke afzonderlijke rit zorgvuldig in kaart om er zeker van te zijn dat Curiosity in goede staat verkeert. En ook nu lijkt het er op dat hij niets aan zijn trektocht heeft overgehouden.

Selfie
Voorafgaand aan zijn klim, nam de marsrover een selfie waarmee hij niet alleen zichzelf, maar ook de heuvel die hij op het punt stond te beklimmen vastlegde. De rover maakte de selfie met behulp van de Mars Hand Lens Imager (MAHLI) aan het uiteinde van zijn robotarm. Met deze camera levert Curiosity niet alleen leuke selfies af, maar heeft zeker ook wetenschappelijke waarde. De foto’s bieden namelijk een close-up van de zandkorrels en rotstexturen, net zoals een geoloog een vergrootglas gebruikt.

Hoe maakt Curiosity een selfie?
Je vraagt je misschien af hoe Curiosity het voor elkaar krijgt om een selfie te maken. Want op de foto zie je de robotarm niet terug. Dat we die arm op de foto niet zien, is goed te verklaren. De selfie is welbeschouwd een mozaïek bestaande uit 86 foto’s. Gekozen is om (delen van) foto’s te gebruiken waar de robotarm niet op staat. Benieuwd hoe dit in zijn werk gaat? Bekijk dan de video hieronder.


Boorgat
Als je goed kijkt, zie je voor de rover een gaatje in de Marsbodem. Dit gat dat Hutton is genoemd, boorde de marsrover tijdens het bemonsteren van vast gesteente. De Marsrover kan de chemische samenstelling van gesteente analyseren door het met zijn boor te verpulveren en de monsters vervolgens in een klein laboratorium dat hij meedraagt in zijn ‘buik’ op te nemen. Hier bevinden zich 74 kleine bekertjes die worden gebruikt om monsters te testen. De meeste bekers functioneren als oventjes die de stalen verwarmen. Op die manier hoopt Curiosity bepaalde chemicaliën te vinden die aanwijzingen kunnen geven over hoe het klimaat er miljarden jaren geleden op Mars uitzag, toen de planeet een stuk vriendelijker was voor microbieel leven dan nu.

Curiosity landde in augustus 2012 in de Gale-krater en heeft in de afgelopen jaren heel wat geheimen van deze krater blootgelegd. Zo heeft de rover sterke aanwijzingen gevonden dat de krater in het verleden gevuld was met water. In het hart van de krater bevindt zich de berg Mount Sharp. Deze berg is opgebouwd uit afgezette sedimenten en vormt eigenlijk een tijdcapsule: elk laagje vertelt weer iets over een andere periode in de geschiedenis van Mars. Curiosity is momenteel bezig met een grondig onderzoek naar deze berg. Gehoopt wordt dat we hierdoor veel over het verleden van de rode planeet zullen leren.