De grootste Marsrover ooit is vanmiddag succesvol gelanceerd. Om 16:01 uur Nederlandse tijd steeg de Atlas 5-raket met de rover op vanaf Cape Canaveral in Florida. De countdown verliep vlekkeloos, waardoor de raket op de vooraf verwachte tijd de lucht inging.

Voor de lancering was er nogal wat ophef over het mogelijk vrijkomen van straling. Curiosity wekt namelijk energie op met behulp van plutonium. In de rover zit zo’n tien kilo plutonium. Tijdens de lancering controleerden dertig stralingsmeters of er geen gevaarlijke straling vrijkwam. De kans dat er straling vrij zou kunnen komen werd geschat op één op 420.

Curiosity komt in augustus 2012 aan op Mars. De Marsrover zal landen in de Gale-krater, dichtbij de evenaar van de rode planeet. Vervolgens gaat Curiosity op onderzoek uit. De geavanceerde rover heeft allerlei instrumenten aan boord om bodemonderzoek uit te voeren. Daarnaast gaat Curiosity HD-foto’s en video’s maken met zijn twee krachtige camera’s.

De succesvolle lancering is goed nieuws voor Mars-wetenschappers. Na het falen van de Russische Marsmissie Phobos-Grunt hadden zij weer een lichtpuntje in de duisternis nodig. Curiosity blijkt dat lichtpuntje te zijn.