Na wat geboord te hebben in een prachtig Marslandschap, gaat Curiosity weer op reis: de rover zet zijn beklimming van Mount Sharp voort.

De rover is momenteel onderweg naar nieuwe bestemmingen alwaar uitgebreid onderzoek naar de rode planeet zal volgen. Je moet dan onder meer denken aan een heuveltje bedekt met materiaal dat rijk is aan hematiet (een mineraal dat voornamelijk bestaat uit ijzeroxiden). Deze bestemming bevindt zich op ongeveer 2,5 kilometer afstand van de huidige locatie van Curiosity. Ook zal de rover zich – nog ietsje voorbij dit heuveltje – buigen over kleirijke rotsbodem. Beide bestemmingen bevinden zich hoger op Mount Sharp.

De berg
Mount Sharp is een berg die is opgebouwd uit lagen. Die lagen stammen stuk voor stuk uit andere periodes en kunnen naar verwachting een goed beeld geven van het klimaat dat Mars door de jaren heen heeft gehad. Onderzoekers zijn met name geïnteresseerd in de klimaatverandering die Mars lang geleden doormaakte en waarbij een nat en warm (en mogelijk leefbaar) Mars plaatsmaakte voor het droge en koude Mars dat we vandaag de dag zien. “We blijven hoger gelegen en jongere lagen van Mount Sharp bereiken,” vertelt projectwetenschapper Ashwin Vasavada. “Zelfs na vier jaar verkenning nabij en op de berg kan deze ons nog altijd compleet verrassen.”

Hier zie je de route die Curiosity sinds de landing op Mars heeft afgelegd. De stippellijn laat de route zien die Curiosity de komende tijd zal volgen. Afbeelding: NASA / JPL-Caltech / University of Arizona.

Hier zie je de route die Curiosity sinds de landing op Mars heeft afgelegd. De stippellijn laat de route zien die Curiosity de komende tijd zal volgen. Afbeelding: NASA / JPL-Caltech / University of Arizona.

Afscheid van Murray Buttes
Nu Curiosity bergopwaarts trekt, neemt de rover afscheid van een prachtig landschap waar deze enige tijd vertoefd heeft en onder meer deze indrukwekkende close-upfoto’s maakte. We hebben het over een gebied dat informeel ‘Murray Buttes’ wordt genoemd. Het gebied telt talloze buttes: heuveltjes met steile of zelfs verticale wanden en een vrijwel platte top. Natuurlijk bezocht Curiosity dit landschap niet alleen omdat het er zo fantastisch uitziet: de rover voerde ook diverse boringen uit om meer te weten te komen over de geschiedenis van dit gebied.

Een Martiaanse butte. De top van het heuveltje steekt zo'n vijf meter boven Curiosity uit. Afbeelding: NASA / JPL-Caltech / MSSS.

Een Martiaanse butte. De top van het heuveltje steekt zo’n vijf meter boven Curiosity uit. Afbeelding: NASA / JPL-Caltech / MSSS.

Een 360 graden-panoramafoto die Curiosity begin september maakte. Toen vertoefde de rover nog in Murray Buttes, aan de voet van Mount Sharp. De heuvel nabij het centrum van de foto steekt bijna 12 meter boven het omringende landschap uit. Afbeelding: NASA / JPL-Caltech / MSSS.

Een 360 graden-panoramafoto die Curiosity begin september maakte. Toen vertoefde de rover nog in Murray Buttes, aan de voet van Mount Sharp. De heuvel nabij het centrum van de foto steekt bijna 12 meter boven het omringende landschap uit. Afbeelding: NASA / JPL-Caltech / MSSS.

Verlenging
De missie van Marsrover Curiosity werd onlangs met twee jaar verlengd. Die verlenging ging afgelopen weekend – 1 oktober – in. NASA sluit niet uit de missie nogmaals te verlengen. Tijdens nog zo’n verlenging zou Curosity het nog hogerop kunnen gaan zoeken.

Overigens heeft Curiosity het primaire missiedoel reeds lang volbracht. Het belangrijkste doel van de missie was: vaststellen of het landingsgebied – de Gale-krater – ooit aantrekkelijk kan zijn geweest voor microbieel leven. Curiosity ontdekte in de krater sporen van rivieren, meren en eigenlijk alle ingrediënten die nodig zijn voor het leven zoals we dat vandaag de dag op aarde kennen.